Verkeerde pitsstop, en weg is vijfde plek

Formule 1 Max Verstappen kent tegenslag in de eerste race van het jaar; bandenwissel kost WK-punten.

Fernando Alonso loopt weg bij zijn volledig vernielde auto, ongedeerd. Foto Theo Karanikos/AP

Aan zijn zelfvertrouwen haperde niets onlangs tijdens de testweken in Barcelona. „Ik ben goed voorbereid. Fysiek ben ik sterker, ik ken de circuits en het team heeft ook vooruitgang geboekt”, zo maakte hij de balans op. Toch ondervond Max Verstappen zondag opnieuw dat het semi-stratencircuit in Melbourne hem niet gelukkig gezind is. Vorig jaar ging zijn debuut in de 32ste ronde in Australië letterlijk in rook op. Toen was het de techniek die hem in de steek liet, nu was de achttienjarige coureur de dupe van een falend team. Een verkeerde pitsstop, die ook nog te lang duurde, en weg was zijn vijfde plek. Hij had zelfs even aan de derde positie mogen ruiken toen Nico Rosberg (Mercedes) als leider in de race een stop maakte.

Banden stonden niet klaar

„De banden stonden niet klaar. Ik was sneller dan [teamgenoot] Sainz, al de hele race. Daar is geen actie op ondernomen, dus ik weet genoeg”, aldus Verstappen op zijn website. Dat die banden bij de tweede pitsstop niet klaar stonden, kwam doordat Carlos Sainz jr. plotseling ook een bandenwissel wilde. Volgens Verstappen tegen de afspraken in. „Hoe vaak had ik al niet gemeld dat we problemen hadden met de banden en dat ik als eerste wilde binnenkomen?”, klonk het woedend door de boordradio. De pitsstop duurde ook nog eens te lang door een probleem met zijn linkerwiel; en zo verdampten zijn riante kansen op een royaal aantal punten.

Het incident tijdens de Grote Prijs van Australië zal het vuurtje tussen de twee talenten van Toro Rosso ongetwijfeld weer aanwakkeren. Tijdens de Grand Prix van Singapore vorig seizoen negeerde Verstappen de opdracht van de teamleiding om de Spanjaard voor te laten gaan. En zo eindigde Verstappen, die zich zaterdag met zijn nieuwe Ferrari-motor verzekerd had van de vijfde plaats bij de start – zijn beste uitgangspositie tot nu toe – als tiende, één plaats achter Sainz. Een schamel puntje voor het klassement om de wereldtitel, Verstappen beleefde er weinig lol aan.

Een schamel puntje voor het klassement, Verstappen beleefde er weinig lol aan

De openingsrace van het seizoen toonde hetzelfde beeld als vorig jaar, met Mercedes op de eerste twee plaatsen. Nu won Rosberg, die daarmee de lijn van de tweede seizoenshelft van 2015 doortrok. Regerend wereldkampioen Lewis Hamilton werd tweede, na een slechte start vanaf poleposition. Voor die tweede plek moest de Brit nog een fel gevecht leveren. Lange tijd kwam hij niet voorbij „die jongen”, zoals hij zijn Nederlandse collega via de boordradio noemde. Uiteindelijk wist Hamilton na een lange inhaalrace ook nog Sebastian Vettel (Ferrari) voorbij te gaan.

Ferrari heeft de achterstand met Mercedes weer wat ingelopen maar voorlopig zijn de Duitse bolides nog superieur. Viervoudig wereldkampioen Vettel is voor de Italiaanse renstal de belangrijkste troef in de wedloop met Mercedes. In 2015 stond de Duitser dertien keer op het podium, negen keer met Hamilton en Rosberg. Alonso’s Finse teamgenoot Kimi Raikkonen kwam in 2015 slechts drie keer op het podium en viel in Melbourne uit, net als vorig jaar.

De pogingen van de race-autoriteiten om de heerschappij van Mercedes te doorbreken met nieuwe kwalificatieregels, hebben niets uitgehaald. De oude kwalificatie-opzet komt bij de volgende grand prix, in Bahrein, weer terug.

Alonso stapt ongedeerd uit wrak

De race werd onderbroken na een ernstige crash van Fernando Alonso (McLaren). De tweevoudig wereldkampioen probeerde de Mexicaan Esteban Gutierrez (Haas) in te halen, maar toucheerde met zijn rechtervoorwiel diens bolide. De Spanjaard schoot van de baan af, knalde tegen de muur en ging een paar keer over de kop om tegen de bandenmuur tot stilstand te komen. Van zijn auto was helemaal niets over, maar de cockpit was intact gebleven: Alonso stapte trekkebenend maar verder ongedeerd uit. Het liet opnieuw zien hoeveel veiliger de Formule 1 in de loop der jaren is geworden.

Toen de brokstukken op en naast de baan opgeruimd waren, werd de race vanuit de pitsstraat achter de safetycar hervat.