Gevochten als een leeuw, met de wereldtitel als prooi

WK indooratletiek Sifan Hassan werd in Portland wereldkampioen op de 1.500 meter. De atlete is van tactiek veranderd: minder afwachtend, eerder positie kiezend.

Foto REUTERS/Lucy Nicholson

Als het startschot klinkt, wacht Sifan Hassan heel even tot iedereen van de startlijn is en ze veilig in de rug van haar tegenstanders kan kruipen, als een leeuwin die ongezien in het hoge gras haar prooien besluipt en pas de aanval kiest als ze die niet te mislukken acht. Het idee is dat ze vanaf daar in alle rust kan overzien wat er gebeurt, zonder in het gedrang te komen. Als een concurrente dan de benen neemt, heeft ze altijd nog haar ziedende versnelling die bijna iedereen te machtig is.

Leeuwin

Het is de tactiek van de leeuwin die geen energie wil verspillen, maar ook die van een jonge hardloopster die nog niet weet wat het betekent om de sterkste van de wereld te zijn, die zich kleiner waant dan ze in werkelijkheid is. En een jager die wacht met de trekker overhalen gaat er zelden met de prooi vandoor.

Zeven maanden terug ging op die manier de wereldtitel op de 1.500 meter aan haar neus voorbij. Op haar comfortabele plekje achterin was ze te ver verwijderd van de Ethiopische wereldrecordhoudster Genzebe Dibaba toen zij haar eindsprint inzette. Dibaba ging er met rasse schreden vandoor met goud, Hassan verzuurde en moest zich tevreden stellen met brons. Dat was toen te veel gevraagd. Goh, wat was ze kwaad op zichzelf. „Ik heb een dikke fout gemaakt”, foeterde ze na afloop tegen Jeroen Stekelenburg van de NOS. „Alsof er iets geamputeerd wordt”, duidt haar coach Honoré Hoedt nu. „Meestal groeit het dan binnen een week wel weer aan. Maar die nederlaag niet. Die heeft lang nagesudderd.”

In stilte zwoer Hassan dat nooit meer te laten gebeuren. Maar een gewoonte die nauw samenhangt met een voorzichtige persoonlijkheid en misschien ook wel met de eenzame vlucht uit Ethiopië die klein en onzeker maakt, is niet zomaar afgeleerd. Laat Hassan maar in het hoge gras.

Volgens haar coach Honoré Hoedt is Sifan Hassan weerbaarder en gedurfder

Daar begint ze ook weer aan een nieuwe WK-finale, die van de mondiale indoortitelstrijd in Portland, aan de westkust van de Verenigde Staten. Alleen is er nu iets fundamenteels veranderd.

Coach Hoedt ziet het vanaf de tribune gebeuren als de race 450 meter onderweg is en Hassan tegen haar natuur in al lang van de laatste plaats af is. Ze krijgt een tik van haar naaste belager Dawit Seyaum, countert die met haar rechterelleboog en blijft op die manier in positie. „Boksen”, zegt Hoedt een dag later aan de telefoon. „Door te kickboksen op de sportschool heeft ze geleerd om te gaan met lijfelijk contact. Dat begon puur voor de fun toen haar fysiotherapeut dat voorstelde, maar het lijkt erop dat het iets teweeg heeft gebracht. Sifan is weerbaarder, gedurfder.”

Precies dat kan het verschil betekenen tussen winnen en verliezen op de middellangeafstanden – 800, 1.500, 3.000 meter. Met alleen hard lopen red je het vaak niet, tenzij je David Rudisha heet, de Masai-krijger uit Kenia die zo zijn wedstrijden over 800 meter wint. Maar veel vaker is het voor een atleet positie kiezen, die als een leeuw verdedigen en op het goede moment versnellen voor de overwinning. En dat is precies wat Hassan nu doet.

Hoogste niveau

Met 600 meter te gaan komt ze op kop en als Seyaum haar probeert voorbij te steken, versnelt ze mee, houdt ze ‘de deur dicht’ – weer met die lange ellenbogen van haar. Beijing spookt door haar hoofd. Dit mag niet weer fout gaan, dit gáát niet weer fout. „Ik wil gewoon winnen”, zegt ze zo regelmatig dat het haar lijfspreuk zou kunnen zijn. Winnen deed ze op Europese titeltoernooien al vier keer – twee keer op de cross, één keer indoor, één keer outdoor – maar nooit op het hoogste niveau. En nu gebeurt het.

Pas over de streep durft ze haar armen omhoog te gooien. Zoveel blijdschap en ontlading heeft Hoedt nog nooit bij haar gezien. „Heb je al die rare koppen die ze trok niet gezien?”

Het is de leeuwin die haar tanden bloot lacht. Ze is de sterkste van de wereld.