Cuba laat eerste Amerikaanse hotelketen toe sinds 1959

Voorafgaand aan het bezoek van Obama aan Cuba zondag krijgt hotelketen Starwood drie Cubaanse hotels in beheer.

Een Amerikaanse vlag in de straten van de Cubaanse hoofdstad Havana. Foto Ivan Alvarado/Reuters

Zaterdag, één dag voordat Obama als eerste Amerikaanse president in 88 jaar Cuba bezoekt, heeft de communistische leiding van het eiland voor het eerst sinds 1959 ingestemd met de komst van een Amerikaanse hotelketen. Starwood krijgt twee hotels in beheer in de hoofdstad Havana, en in de toekomst volgt nog een derde hotel, meldt Reuters.

Met de deal zijn meerdere miljoenen dollars gemoeid. Het gaat om de hotels Quinta Avenida, Santa Isabel en Inglaterra, die Starwood gaat opknappen. De vernieuwde hotels moeten voor het eind van het jaar opengaan.

De hotelketen kreeg voor de onderhandelingen speciaal toestemming van het Amerikaanse ministerie van Financiën. Geldstromen van de VS naar Cuba zijn normaal gesproken verboden vanwege het internationale embargo dat tegen het eiland geldt. De Cubaanse toeristensector is compleet genationaliseerd nadat Fidel Castro in 1959 aan de macht kwam.

Obama bezoekt Cuba

Obama reist zondag naar Cuba voor een historisch bezoek van 48 uur aan het eiland. Het is een nieuwe stap in het proces van normalisering van de onderlinge verhoudingen tussen de VS en Cuba. Vanuit de VS zijn de laatste twee jaar meerdere restricties opgeheven, de diplomatieke verhoudingen zijn hersteld en vorig jaar schudden Obama en zijn Cubaanse collega Raul Castro elkaar de hand. Obama wil voor het einde van zijn ambtstermijn de relatie tussen beide landen volledig herstellen.

De soepelere band tussen de landen heeft gezorgd dat het toerisme naar Cuba sterk is toegenomen. In 2015 nam het aantal internationale bezoekers op het eiland met 17 procent toe naar 3,5 miljoen. Het aantal Amerikanen dat het eiland bezocht - 161.000 - steeg zelfs met 77 procent. Dat aantal lijkt in de toekomst alleen nog maar te gaan stijgen als er, zoals is afgesproken, weer directe vluchten komen tussen beide landen.