Zes dingen die je moet weten over het nieuwe Formule-1 seizoen

Max Verstappen in actie tijdens de vrije training van de eerste Grand Prix dit seizoen, die van Melbourne. Foto Frits van Eldik/ANP

Meer grands prix (21 in totaal), nieuwe kwalificatieregels, de terugkeer van een Amerikaans raceteam op de startgrid. Een nieuwe motor (Ferrari) voor het Nederlandse talent Max Verstappen. Zondag begint het Formule 1-seizoen in Melbourne. Met favorieten Lewis Hamilton, Nico Rosberg en Sebastian Vettel. En een aantal belangrijke veranderingen.

1 Kwalificatie

De kwalificatie op de zaterdag voor elke race wordt opnieuw in drie etappes verreden, en krijgt nu meer een knock-outsysteem. De eerste sessie, Q1, duurt zestien minuten. Na zeven minuten valt de langzaamste coureur af en dat wordt om de negentig seconden herhaald. Op die manier vallen zeven coureurs af, de overige vijftien gaan door naar Q2. Deze sessie verloopt volgens hetzelfde ritueel, alleen de tijden verschillen: vijftien minuten in totaal, na zes minuten gaat de langzaamste coureur eraf.

Acht coureurs nemen het tegen elkaar op in Q3, die veertien minuten duurt. In de laatste anderhalve minuut van de kwalificatietraining strijden de twee overgebleven coureurs in een direct duel om pole-position.

2 Banden

De bandenstrategie wordt dit seizoen iets ingewikkelder. De teams mogen, kort gezegd, vooraf hun banden kiezen. Die keuze blijft enige tijd geheim. Bandenleverancier Pirelli heeft vier types droogweerbanden beschikbaar: supersofts, softs, medium en hard. Voor de banden geldt: hoe zachter, hoe sneller. Maar ook hoe zachter, hoe meer slijtage. Een verkeerde inschatting van de omstandigheden kan vervelende gevolgen hebben tijdens de race. Nieuw zijn de supersoftbanden, die voor de kijkers van een paarse markering zijn voorzien. Voor Melbourne konden coureurs en teams kiezen uit medium, soft en supersoft. De onderlinge verschillen zijn niet al te groot. Keuze van Max: twee sets medium, twee zacht, zeven superzacht.

3 Max

Na een seizoen met veel pech begint Max Verstappen met een nieuwe motor. Een ‘Ferrari’ in plaats van de krachtbron van Renault waarmee Verstappen tijdens zijn debuutrace een jaar geleden in Melbourne direct al uitviel. Toro Rosso heeft een Ferrarimotor van vorig jaar gekregen, een exemplaar dat dus niet door de Italiaanse leverancier is doorontwikkeld. „En aangezien de motor de rest van het jaar ook niet meer verder wordt ontwikkeld, zullen we in het begin van het jaar onze kansen moeten pakken”, zegt de achttienjarige Limburger op zijn website.

4 Renault

Renault, vorig jaar bekritiseerd als motorleverancier van Red Bull, is terug met een eigen team. De Fransen kochten daarvoor eind vorig jaar het noodlijdende Lotus op. Sinds het debuut in 1977 won een fabrieksteam van Renault vier wereldtitels: twee bij de coureurs en twee bij de constructeurs.

5 Haas

Steenrijk is hij, de Amerikaanse industrieel Gene Haas. Succesvol met een team in de Amerikaanse Nascar-racecompetitie. Ferrari levert de motor voor zijn bolides. Door mee te doen in de koningsklasse van de racerij wil de 63-jarige Amerikaan ook zijn bedrijf Haas Automation (machinebouw) in Europa promoten. Zijn droom: ooit weer een Amerikaan achter het stuur in de Formule 1. Hoewel er weer een Formule 1-race op de kalender staat, heeft de sport in de VS nog heel wat aan populariteit te winnen: de Amerikanen vinden Formule 1 ingewikkeld. Dertig jaar geleden deed het laatste Amerikaanse team er aan mee.

6 Azerbajdzjan

Formule 1-baas Bernie Ecclestone wil racen waar het geld is. Traditionele circuits in Europa kunnen de ‘fee’ voor een grand prix (twintig, dertig miljoen) moeilijk opbrengen en staan onder druk van concurrenten in het Midden-Oosten en Azië waar geld en een gebrek aan maatschappelijk draagvlak voor races geen probleem vormen. Azerbajdzjan ontvangt circus Ecclestone met open armen. In hoofdstad Baku, vorig jaar het toneel van de eerste Europese Spelen, wordt in juni de Grote Prijs van Europa gehouden, op een stratencircuit. Op de boulevard langs de Kaspische Zee kan straks een topsnelheid van 340 kilometer per uur worden gehaald.