Voor Pendleton zijn twee banden vier benen geworden

Victoria Pendleton won als baanwielrenster alles wat er te winnen viel. Nu is ze van zadel gewisseld en rijdt ze renpaard.

Victoria Pendleton stapte over van wielrennen naar paardrijden. Foto Betfair Foto Betfair

Tot een jaar geleden had ze nog nooit op een paard gezeten. Nou ja, vooruit, toen ze klein was. Op een verjaardagsfeestje, zo’n pony waarop je onder begeleiding een tergend langzaam rondje mag maken. Nu racet Victoria Pendleton mee met de beste amateurjockeys.

Victoria Pendleton, 35-jarig voormalig baanwielrenster, winnares van twee keer olympisch goud en negen wereldtitels. Vrijdag staat ze aan de start tijdens de prestigieuze Foxhunter Chase op het beroemde Cheltenham Festival. Twee banden zijn vier benen geworden.

Dezelfde intensiteit

De transformatie was een idee van goksite Betfair, de uitdaging leek regelrecht gegrepen uit een MTV-programma: Switching saddles, wisselen van zadel. Pendleton zei eerder tegenover The Guardian dat ze „verveeld” was, op zoek naar iets dat haar dezelfde intensiteit bood als baanwielrennen, waarmee ze na de Spelen in Londen in 2012 stopte. „Hoe gek het ook klinkt, ik ga ervoor.”

Het is een bizarre pr-stunt. Ze heeft een smak geld gekregen – het zou om minstens 200.000 pond gaan – de paarden zijn voor haar betaald, net als toptrainers en adviseurs. Maar waag niet het om tegen Pendleton te zeggen dat ze het hierom doet. „Het is niet alsof ik naast een paard sta te zwaaien met een sexy jockeyoutfit aan”, zei ze in december tegen The Independent.

Of waag het niet te zeggen dat ze hier niet hard voor hoefde te werken, omdat ze middelen kreeg die andere jockeys nooit zullen krijgen. „Ik heb mijn hele leven geprobeerd de beste te worden in een sport en er keihard voor gewerkt. Alleen in een andere discipline.”

Het is logisch dat er sceptisch naar haar wordt gekeken. Dat ze gewaarschuwd werd ook. Echte jockeys zouden er jaren over doen om zich een beetje comfortabel te voelen op een paard, zij probeerde als amateur meteen het hoogste te bereiken. Maar inmiddels heeft ze bewezen talent te hebben, zien ook de mensen die al jaren in de sport rondlopen. Met het paard waarop ze vrijdag zal racen, Pacha Du Polder, won ze begin deze maand in Wincanton haar eerste wedstrijd. En met groot verschil.

Maar ze racete pas zestien keer in het openbaar een wedstrijd en ze viel bovengemiddeld vaak. Haar eerste point-to-point-race, waarbij de jockeys onderweg over hekken moeten springen, die vergelijkbaar was met die in Cheltenham, eindigde bijvoorbeeld nog met een smak tegen de grond. Het was tot vorige week nog geen uitgemaakte zaak dat ze daadwerkelijk zou starten op het prestigieuze festival.

Geweldige pr-stunt

Nog steeds is het een risico, vooral voor de mensen achter Pendleton. Een geweldige pr-stunt kan ook een pr-debacle worden, zo speculeren Britse media. Als ze vrijdag valt bijvoorbeeld, al helemaal als ze daarmee een andere jockey onderuithaalt. Winnen hoeft ze dan ook niet, maar dat zien haar trainer en ook de bookmakers haar ook niet doen. Of zoals ze zelf vorige week zei: „De race uitrijden zou me hetzelfde gevoel geven als het winnen van een gouden medaille.”