De onwaarschijnlijke filmheilige van de Coens in ‘Hail, Caesar!’

Eddie Mannix is het morele hart van Hail, Caesar!, de film van Joel en Ethan Coen over het klassieke Hollywood van de jaren vijftig, die sinds een paar weken te zien is. Alleen Mannix, gespeeld door Josh Brolin, laat zich niet meeslepen door zijn frustraties en emoties en alleen hij leeft niet in een waanwereld, zoals de communistische scenarioschrijvers in de film of de oenige acteur Baird Whitlock (George Clooney).

Mannix is de studiobaas en ‘regelaar’ die ervoor zorgt dat de machine blijft lopen. Hij is de enige figuur in de film die competent en pragmatisch zijn werk doet, die weet dat zijn baan bestaat uit ‘make believe’, maar er niettemin trots op is. Hij mag zelfs de waardigheid van film verdedigen met een ijzersterke speech, in de beste scène van de film waarin de Coens ineens hun ironische toon laten varen. Josh Brolin omschreef zijn personage niet ten onrechte als „een soort Tom Hanks-rol”, en zelfs „een Christusfiguur”.

Toch is er met Mannix iets vreemds aan de hand. Hij is een van de weinige personages in de film die onder een daadwerkelijk bestaande naam voorkomt. Er was bij filmstudio MGM inderdaad een ‘fixer’ die Eddie Mannix heette en die gevreesd werd door de sterren. „Iedereen was bang voor Eddie Mannix”, verklaarde Ava Gardner. De meeste personages in de film hebben een fictieve naam, al is het niet zo moeilijk om de inspiratiebronnen te achterhalen: van de tapdansende matroos Burt Gurney (Gene Kelly) tot de de schoonzwemmende filmster DeeAnna Moran (Esther Williams). Maar de naam van Mannix bleef onveranderd.

De Mannix die daadwerkelijk heeft bestaan was echter allesbehalve een Christusfiguur. Hij was eerder een man om een donker misdaaddrama te inspireren dan een luchtige komedie. Dat is ook gebeurd in Hollywoodland (2006), een film over de verdenkingen en speculaties rond de zelfmoord in 1959 van acteur George Reeves, die Superman speelde op televisie en een verhouding had met Mannix’ echtgenote. Mannix’ naam wordt in verband gebracht met allerhande doofpotaffaires rond ongewenste zwangerschappen van de sterren, abortussen, auto-ongelukken, seks met minderjarigen, en wat al niet meer. Hij zou nauwe banden met de maffia hebben gehad. Zijn eerste vrouw deed aangifte van ernstige mishandeling: Mannix zou haar rug hebben gebroken. Ze stierf kort daarop bij een mysterieus auto-ongeluk. Juist van zo’n man maken de Coens een soort Tom Hanks, die de waardigheid van de filmkunst mag belichamen. Toch weer ironie.