‘Ik wil Cambodja iets teruggeven’

Kiezen voor een compleet andere carrière, je moet het durven. Gevangenisdirecteur Peterhans Koperberg (54) deed het gewoon en vertrok naar Cambodja.

Hoogtepunt: Toen ik afgelopen zaterdag – na 220 dagen zoeken en onderhandelen – een prachtig pand vond.

Dieptepunt: Het trage werkritme was echt even wennen.

Als gevangenisdirecteur ben ik een mensenmens

„Vrijwel iedereen vond het stoer toen ik ontslag nam als gevangenisdirecteur om in Cambodja een hotel te openen. Wie me een beetje kent, weet ook wel dat het echt bij me past; ik heb gedurende mijn 28 jaar in het gevangeniswezen twaalf verschillende banen doorlopen – altijd op zoek naar nieuwe uitdagingen. Van het contact met de gedetineerden genoot ik het meest. Ik ben een mensenmens en vind het prachtig om te zien hoe mensen in de gevangenis kunnen veranderen. Toch wist ik niet zeker of ik dit tot aan mijn pensioen wilde blijven doen.”

Gastvrij ondanks de verschrikkelijke armoede

„Sinds 2007 ging ik enkele weken per jaar als vrijwilliger naar Cambodja, waar mijn zus werkervaringsreizen voor jongeren organiseerde. Fantastisch! Zo’n vier jaar geleden nam ik mijn vrouw en kinderen mee om te laten zien waarom ik zo verliefd ben op dat land: de enorme vriendelijkheid en gastvrijheid, ondanks de verschrikkelijke armoede. Op een gegeven moment – we zaten op een bankje naast de rivier naar de zonsondergang te kijken – vroeg mijn vrouw: ‘wil je hier niet iets nieuws beginnen?’ Mijn jongste dochter woonde nog thuis en mijn moeder was ziek, maar het idee bleef sluimeren. Toen mijn moeder twee jaar geleden overleed, besloot ik het te proberen.”

Ik zit hier niet om rijk te worden

„Een gevangenis is geen hotel, maar ik profiteer toch van mijn oude werk: je zorgt voor een veilige omgeving en maakt het zo prettig mogelijk voor de gasten en het personeel. Ik neem mensen in dienst die anders moeilijk een baan zouden vinden. Zo kan ik Cambodja iets teruggeven – ik zit hier niet om rijk te worden.

„Sinds zaterdag ben ik eigenaar van het Bloom Garden Guesthouse in Siem Reap. Dat ligt vlakbij Angkor, een gebied vol ruïnes en tempels dat op de Werelderfgoedlijst staat. Uiterlijk in juni wil ik de deuren openen. Mijn vrouw en mijn drie dochters blijven voorlopig in Nederland. We kijken stap voor stap hoe het verder gaat, maar we houden het huis in Nederland, dat blijft de vaste stek.”