Longreads

Het stukje land dat niemand wil hebben (en dus nog vrij is)

Bir Tawil is een dorre strook land tussen Egypte en Soedan. Omdat niemand het gebied heeft opgeëist, besloot een journalist dat maar te doen.

Foto Google Maps

Er wonen geen mensen, water is er niet te vinden en de grond is nauwelijks geschikt om op te bouwen. Geen wonder dus dat nog geen enkel land Bir Tawil – een gebied zo groot als de provincie Limburg – heeft opgeëist. Een journalist van The Guardian ging er heen en plantte een vlag.

De groen-zwart-rode vlag van Jack Shenker is echter niet het enige dundoek dat wappert op het strookje land tussen Egypte en Soedan. Ook Jeremiah Heaton, een 38-jarige Amerikaanse boer, plantte er twee jaar geleden zijn vlag in de grond. Bir Tawil werd zijn koninkrijk, zodat hij van zijn dochtertje een echte prinses kon maken.

Dat het gebied nog claimbaar is, heeft te maken met de manier waarop de grenzen in Afrika zijn getrokken. Eind negentiende eeuw besloot het Verenigd Koninkrijk, dat toen in het gebied aan de macht was, simpelweg een rechte streep te trekken op de 22ste breedtegraad. Dat werd de grens tussen Egypte en Soedan.

Een arbitraire grens

Drie jaar later werd besloten dat die afscheiding tamelijk willekeurig was. Vlak boven de streep lag namelijk een driehoekig stuk land (de Hala’ib-driehoek) en de inwoners daar leken veel meer op Soedanezen dan Egyptenaren. Soedan kreeg daarom Hala’ib en Egypte kreeg daar een stukje Soedan voor terug.

Egypte blijft echter vasthouden aan de ‘oorspronkelijke’ grenzen en ziet Bar Tiwil daarom niet als eigen grondgebied. Toen Shenker daar op een avond in 2010 achterkwam, besloot hij af te reizen naar het desolate gebied en een van de laatste stukjes niemandsland op aarde te claimen. Dat bleek minder gemakkelijk dan gedacht.

Lees “Welcome to the land that no country wants” bij The Guardian. (Leestijd: 30 minuten, lengte: 6.100 woorden.)