Ze was een van de invloedrijkste First Lady’s

Voormalig First Lady Nancy Reagan overleed zondagochtend op 94-jarige leeftijd. Ze was het gezicht van de oorlog tegen drugs.

Foto Mal Langsdon/Reuters

Acteur Charlton Heston beschreef het huwelijk tussen president Ronald Reagan en Nancy Reagan als „de mooiste liefdesaffaire in de geschiedenis van het Amerikaanse presidentschap”. Hun toewijding aan elkaar tijdens hun 52-jarige huwelijk was legendarisch. Tot de dood van de staatsman in 2004 liepen zij hand in hand en bekeken ze elkaar met bewondering als de ander sprak. Het sprookjesverhaal dat de twee acteurs van Hollywood naar het Witte Huis bracht, is met het overlijden van de voormalige First Lady definitief afgesloten. 

Nancy Reagan overleed zondagochtend op 94-jarige leeftijd aan hartfalen in haar huis in Los Angeles, meldt (pdf) een woordvoerder van de Ronald Reagan Presidential Library.

Reagan was een van de meest zichtbare en invloedrijkste First Lady’s van de twintigste eeuw. Met haar voorkeur voor designerkleding bracht zij in 1981 voor het eerst sinds Jackie Kennedy weer glamour naar het Witte Huis. Haar uiterlijk leverde aanvankelijk kritiek op. Die was ongepast in een tijd waarin het land in een recessie zat. Het imago van de First Lady veranderde tegen het einde van het presidentschap van haar man, toen zij gezien werd als een sterke – en ongewenste – invloed op zijn beleid.

Bij de politieke carrière van haar man fungeerde Nancy als Reagans belangrijke steun en adviseur. Ze was ook uiterst beschermend voor haar ‘Ronnie’. Daar moest diens stafchef in 1987 aan geloven. De First Lady vocht vrij publiekelijk een vete met hem uit over zijn rol in de controversiële Iran-Contra-affaire – wapenleveringen aan Iran om antiregeringsstrijders in Nicaragua te steunen – die haar man zwaar in verlegenheid bracht. Daarnaast was zij het gezicht van de Amerikaanse oorlog tegen drugs met haar befaamde ‘Just Say No’-campagne.

Reagan bleef ook na haar tijd in het Witte Huis een felle verdediger van haar man. Dat deed zij als activist voor alzheimeronderzoek en als gezicht van de Ronald Reagan Foundation.

Communistische sympathisant

Nancy Davis Reagan werd op 6 juli 1921 in New York geboren als Anne Frances Robbins. Haar vader was tweedehands autoverkoper en haar moeder actrice. Die laatste hertrouwde zes jaar later met een neurochirurg en Reagan groeide op in Chicago. Na een studie theater belandde zij in Hollywood. Nancy ontmoette Ronald in 1949 toen haar naam in de krant verscheen als communistische sympathisant. Het bleek om iemand anders te gaan, maar dit kon desondanks de doodsteek betekenen voor haar carrière in die hoogtijdagen van de heksenjacht op Amerikaanse communisten. Zij zocht contact met de voorzitter van acteursvakbond Screen Actors Guild, Ronald Reagan, voor hulp. Drie jaar later trouwden de twee. Haar leven begon pas echt met ‘Ronnie’, bekende Reagan in 1998 tegen Vanity Fair.

De dood van de voormalige First Lady werpt een lange schaduw over de huidige Republikeinse voorverkiezingen, waar de politieke nalatenschap van haar man een centrale rol speelt. „Ze was de vrouw van een grootse president”, reageerde presidentskandidaat Donald Trump op het nieuws. „Ze zal herinnerd worden voor haar diepe passie voor dit land en de liefde voor haar man”, zei de Texaanse senator Ted Cruz tegenover persbureau AP.

President Reagan wordt in de partij vereerd als een heilige. Zijn naam wordt in één adem genoemd met God en Amerika. Conservatieven wijten hun recente electorale verliezen aan het onvoldoende naleven van Ronald Reagans gedachtegoed. Want de president versloeg het communisme, herstelde de pracht van Amerika als „de schijnende stad op de heuvel” en verenigde het land door bij zijn verkiezingen tot het Witte Huis in 44 en 49 staten te winnen. Vooral dat laatste is iets waar de huidige verdeelde Republikeinse Partij alleen maar over kan dromen. Het verlies van matriarch Nancy Reagan onderstreept dat.