American football-grootheid Peyton Manning neemt afscheid

Een verrassing mag de beslissing van de 39-jarige eigenlijk niet meer heten na de onwaarschijnlijke Super Bowl-winst vorige maand.

Foto Mark J. Rebilas/USA Today

Peyton Manning, quarterback van de Denver Broncos en één van de beste spelers die het American football ooit gekend heeft, stopt op 39-jarige leeftijd met de sport. Een verrassing mag de beslissing, vandaag officieel bekendgemaakt door zijn team, niet meer heten. De onwaarschijnlijke winst in de afgelopen Super Bowl, Mannings tweede titel, was het perfecte afscheidscadeau.

Twitter avatar Broncos Denver Broncos Thank you, Peyton, and congratulations on your magnificent 18-year NFL career! https://t.co/YdMt19tQ2i https://t.co/jYDXpMmlUA

Manning, de all-American boy uit Louisiana, een van de nog overgebleven klassieke spelverdelers in de National Football League (NFL), zou eigenlijk ook wel gek zijn geweest nog door te gaan. Het afgelopen seizoen was hij eigenlijk geen schim meer van zijn oude zelf, de man die record na record vestigde. Geplaagd door een lichaam dat al ruim langer was doorgegaan dan dat van de gemiddelde speler, was het seizoen zijn slechtste ooit als prof.

Hij werd voor het eerst sinds zijn universiteitsjaren na een slechte reeks wedstrijden op de bank gezet en was zelfs na zijn terugkeer niet helemaal de oude. Maar de Broncos wonnen toch, vooral dankzij een historisch goede verdediging, en brachten Manning naar een onverwachte Super Bowl. Hij speelde er zelf geen echte rol van betekenis in, maar de Broncos versloegen verrassend makkelijk de Carolina Panthers. De langverwachte tweede Super Bowltitel was binnen.

De passende beloning voor een carrière van uitzonderlijk niveau. Een carrière waarin hij in vier Super Bowls uitkwam - zijn eerste won hij in 2007 met de Indianapolis Colts -, waarin hij vijf keer de meest waardevolle speler in de competitie was. Niemand gooide ooit meer touchdowns dan hij. Zelfs in zijn nadagen was hij nog van grote waarde: twee jaar geleden speelde hij statistisch zijn beste seizoen ooit, om de dominantie te zien eindigen met een oorwassing voor de Broncos in de Super Bowl tegen de Seattle Seahawks.

Een documentaire van nieuwszender Al Jazeera bracht Manning eind 2015 in verband met doping; hij zou in 2011 groeihormonen hebben gekregen na een operatie aan zijn nek. Manning heeft tot nu toe stellig ontkend. De arts die de documentairemakers spraken, trok zijn bewering voorafgaand aan de uitzending al terug.