Longreads

Van goud op de schaatsbaan naar blut in een stacaravan

Eind jaren tachtig was Debi Thomas een van de beste kunstschaatsers van de wereld. Nu kan ze tussen de rotzooi haar medailles niet eens meer vinden.

Een beeld uit de video op Youtube.

Haar medailles kan Debi Thomas eventjes niet vinden. “Ze zullen wel ergens in een tas liggen”, zegt ze verontschuldigend. Mompelend zoekt ze tussen de lege borden, stapels papieren en andere rotzooi. Thomas was ooit de beste kunstschaatser van de wereld. Tegenwoordig is ze blut en woont ze in een stacaravan. The Washington Post zocht haar op.

Thomas tijdens het WK van 1987:

Niets in de rommelige trailer herinnert nog aan de successen die de 48-jarige Thomas zo’n dertig jaar geleden behaalde. Haar hoogtepunt beleefde ze in Genève, waar de zwarte atlete de wereldtitel won. Twee jaar later werd ze derde op de Olympische Spelen van Calgary. Ze verloor daar van de Oost-Duitse Katarina Witt, haar belangrijkste rivale.

Alles kwijtgeraakt, zelfs haar familie

Ook buiten de schaatsbaan leek een mooie toekomst voor Thomas weggelegd. Tijdens haar loopbaan studeerde ze aan de Stanford University; na haar afscheid van de sport begon ze aan een opleiding medicijnen. Ze werd orthopeed, trouwde een advocaat en kreeg een zoon. Die bleek eveneens een begenadigd atleet.

Een ruime kwarteeuw later is Thomas haar dokterslicentie kwijt. Ze is verlaten door haar man, heeft haar familie al in jaren niet gezien en werd in 2014 failliet verklaard. Samen met een werkloze mijnwerker woont ze samen in het kleine dorp Richlands (Virginia). Ook hij snapt niet hoe het zover heeft kunnen komen.

“She’s a doctor. She’s a surgeon. And she’s here. I’ve got one year of community college. I know why I’m here. I look at her, wondering, ‘Why are you not working somewhere else?’”

Lees het antwoord op die vraag in het lange verhaal dat The Washington Post onlangs schreef: “The best African American figure skater in history is now bankrupt and living in a trailer“. (Leestijd: 15 minuten, lengte: 3.000 woorden)