Kijken: de man die zelf zeppelins bouwt

De Rus Igor Pasternak maakt al veertig jaar lang zeppelins die vracht naar ontoegankelijke plaatsen vervoeren.

De "Blimp-Maker" Igor Pasternak. Foto: screenshot interview The New Yorker

Zuigend aan een sigaar in zijn limousine en sprekend met een zwaar Russisch accent lijkt hij een foute CEO uit een Netflix-serie. Maar wie het levensverhaal leest van de flamboyante Rus Igor Pasternak weet wel beter: deze zeppelinbouwer neemt zijn vak bloedserieus.

In een interview met The New Yorker vertelt Pasternak onder meer over zijn liefde voor het vak. Hij heeft nooit begrepen waarom zeppelins niet massaal worden gebruikt voor vrachtvervoer naar ontoegankelijke gebieden in de wereld.

Pasternak groeide op in de jaren zeventig in het westen van Oekraïne. Op zijn twaalfde ontstond een fascinatie voor de luchtvaart. Na zijn studie civiele techniek aan de Universiteit van Lvov vertrok hij in 1994, op 29-jarige leeftijd, naar de Verenigde Staten om er zijn zeppelinbedrijf groot te maken. Hij sprak geen Engels, maar wist alles van vliegtuigen en zeppelins.

San Francisco

Hij huurde een hangar in San Francisco die op het punt stond te worden gesloten en samen met zijn zus, die ook naar de VS was geëmigreerd, bouwde hij zijn eerste eenpersoonsvliegtuigje. De vlieger werd verkocht aan een reclamebedrijf dat wilde adverteren voor de Paralympische Spelen van 1996. “We komen er wel”, zei Pasternak toen tegen zijn zus.

Het bleken profetische woorden: hij is nu algemeen directeur en hoofdingenieur bij zeppelinbouwer Worldwide Aeros. In 2010 ontving het bedrijf 50 miljoen dollar van het Amerikaanse ministerie van Defensie voor het ontwikkelen van een ultralichte vrachtzeppelin die drijft op helium: de Dragon Dream. Hoewel het dak van de zeppelin instortte, geeft Pasternak niet op. Dat heeft hij immers nooit gedaan:

“Het gaat er niet om wat er gebeurt, het gaat erom hoe je erop reageert.”

NRC-redacteur Hans Steketee schreef al in 1990 over de mooie, maar irreële droom van de zeppelin: