‘In elke sport is het hetzelfde: des te sneller het gaat, des te beter je bent’

Speciaal voor een bezoekje aan coureur Max Verstappen was voetballegende Johan Cruijff naar het circuit in Barcelona gekomen. Toppers onder elkaar. „De nieuwe Cruijff? Leuk zo’n vergelijking.”

Max Verstappen ontmoet Johan Cruijff, die net zes zware behandelingen tegen longkanker heeft ondergaan. Foto www.verstappen.nl

Johan Cruijff heeft zes zware behandelingen achter de rug. Hoe hij zich voelt? „De eerste vier, vijf dagen denk je: ‘Kan iemand mij niet vooruitduwen?’ Het weekeinde blijf je thuis, want dan is het alsof je in elkaar geslagen bent. Ik dacht: als ik ga, laat ik dan woensdag gaan.”

En vandaag – woensdag dus – even naar het racecircuit van Catalonië, vlakbij zijn woonplaats Barcelona, voor een bezoekje aan Max Verstappen die daar met alle Formule-1-teams aan het testrijden is.

Cruijff maakt een montere indruk, zijn gezicht lijkt ietsje opgeblazen door de therapie tegen longkanker. Nooit een probleem gehad om ergens een mening over te hebben. Nu ook niet, hoewel hij liever maar even wegblijft uit het medische domein. „Straks komt het tweede gedeelte van de behandeling, en is het: hoe kunnen we de boel met zo min mogelijk problemen zo goed mogelijk controleren. Dus nu hebben ze waarschijnlijk een vergadering waar ik me niet mee bemoei. Want ik heb de ballen verstand van wat ze erin stoppen qua medicijnen. Die zijn natuurlijk minder agressief dan de eerdere die ik heb gehad.”

Het is een korte ontmoeting tussen Max Verstappen, vader Jos en de legendarische voetballer. Max rijdt vandaag niet, maar zit vol verplichtingen: interviews, meet-and-greets met sponsors, overleg met de technische staf. Maar voor een onderonsje met Cruijff is er altijd ruimte.

Exceptioneel goed in details

Cruijff (68) volgt Formule 1 op de voet. Op de Spaanse televisie is er ook geen ontkomen aan: altijd auto- en motorraces. Hij noemt de achttienjarige Verstappen een sporter die „exceptioneel goed is, in de details”.

Topvoetbal en Formule 1 hebben weinig verwantschap, maar Cruijff ziet overeenkomsten. Hij doceert als vanouds. „In elke sport is het hetzelfde. Het allerbelangrijkste is handelingssnelheid. Een bal aannemen en spelen. Des te sneller dat gaat, des te beter je bent.”

Of dat te leren is? „Nee, ik denk het niet. Nou ja, tuurlijk moet je het leren. Maar je moet de capaciteit hebben om dat te doen. Als je dat niet hebt, omdat je een onderdeeltje mist, ben je niet meer dan een leuke rijder.”

Max blijft zich ontwikkelen, wordt beter, ook weer in de details, observeert Cruijff. „Hij heeft met zijn vader een hele goede begeleider die elke keer dat stukje weer verlegt.”

De voetballegende geeft toe dat hij weinig van de finesses van Formule 1 begrijpt. „Wat mij betreft gaat het ver boven mijn pet. Als je alleen dat stuur al ziet. Het kost mij drie dagen om te leren waar al die knoppen voor zijn. Wat voor mij onmogelijk is, is voor Max een abc’tje. Hij moet weten hoe snel hij gaat, waar hij wel en niet kan inhalen. Die gozer voor hem is ook niet achterlijk. Dat is zien en doen.”

Cruijff is onder de indruk van Max’ debuut in de koningsklasse. „Het eerste jaar is niet een leerjaar geweest, maar een verbeterjaar. Een stappenjaar. Dat is toch wel uniek, want vaak moet je eerst een beetje wennen. Er waren momenten dat hij zich liet gelden. Ook toen ze zeiden: laat hem [teamgenoot Carlos Sainz jr.] inhalen. Toen zei hij: ‘Ik dacht het niet’. Als hij niet harder rijdt dan ik, laat ik hem er niet langs gaan. Dat is ook zo’n abc’tje. Het is niet zo dat je dan iets niet doet. Om iets te doen, moet er een reden zijn. Als de reden er niet is, dan doe je het niet”, zegt Cruijff.

Max kan dat allemaal omdat hij evenals andere topsporters „een totaal andere hersenstructuur heeft dan welk ander soort mensen dan ook.” Voorbeeld: „Probeer maar eens antwoord te geven aan jullie [pers] of als je net je auto tegen iemand hebt aan geparkeerd, en die zegt: ‘Wat ben je voor een klootzak’. Dan zal je antwoord moeten geven, en kun je niet zeggen: ‘krijg de kolere joh.’”

De nieuwe Cruijff

Verstappen is recentelijk in publicaties ‘de nieuwe Cruijff’ genoemd, een boegbeeld van de Nederlandse sport. Cruijff moet er om lachen. „Goeie kop, leuk zo’n vergelijking.”

Of een meer eigentijdse vergelijking, Messi? „Max is onderweg. Het is niet zo: hij mag met het eerste meedoen. Nee, hij doet in het eerste mee. En gaat ook iemand voorbij en schiet op goal. Je kunt niet zeggen dat het een jongen is van 18 die meespeelt. Hij is vierde geworden, haalt mensen in. Dan zeg ik: hij maakt grote stappen.”