Deze imams zijn sterren op sociale media

In Saoedi-Arabië hebben sommige geestelijken een online sterrenstatus. BBC wilde weten: wie zijn zij en wat delen ze?

Bij miljoenen volgers op Facebook en Twitter denkt men snel aan popsterren, topmodellen of wereldleiders. Maar er zijn ook imams met een online sterrenstatus, zeker in Saoedi-Arabië waar sociale media erg populair zijn. Wie zijn zij en wat delen ze online?

BBC stelt in de korte serie Saudis on Social: Faith, Freedom and Fun een aantal van hen aan het publiek voor. Ook onderzoekt de Engelse publieke omroep waarom Saoedi-Arabiërs vergeleken met bewoners van andere landen in de regio zoveel gebruikmaken van sociale media.

75 procent van de bevolking van Saoedi-Arabië is onder de dertig jaar, schrijft BBC. Daarnaast is er offline weinig ander soort vermaak, zoals bioscopen en theater. Saoedi-Arabiërs gaan online voor entertainment, maar ook voor het bespreken van religie.

Kanttekening bij het verhaal van de BBC is dat in Saoedi-Arabië ook online lang niet alles gezegd mag worden. Dat blijkt uit het voorbeeld van de prominente Saoedische blogger Raif Badawi, die kritiek op de overheid en religieuze leiders uitte en daarna een straf kreeg van duizend zweepslagen.

Controversiële “Brad Pitt”

Geestelijken met een sterrenstatus op internet komen volgens de BBC niet altijd zonder controverse. Zoals bij Mohammad Al-Arifi, volgens de BBC ook wel een Brad Pitt onder moslimgeestelijken genoemd. Arifi heeft 21 miljoen volgers op Facebook en 14 miljoen volgers op Twitter.

Arifi staat bekend om een charismatische persoonlijkheid, maar ook controversiële denkbeelden. Zoals ten aanzien van vrouwen. In een televisieprogramma zou hij hebben gezegd dat een man een vrouw “zacht mag slaan” als ze ongehoorzaam is. In een serie tweets zou Arifi zich ook hebben uitgesproken tegen het standpunt dat vrouwen buiten hun huis mogen werken.

De imam spreekt zich ook regelmatig uit over politieke kwesties. Zijn uitspraken moest hij in het verleden weleens onder druk terugnemen, zoals opmerkingen waarin hij het opnam voor al-Qaeda.

Moderne kijk op islam

Een andere online beroemdheid in het land is Ahmed Al-Shugairi. Hij heeft 13 miljoen volgers op Twitter, 13 miljoen fans op Facebook en 5 miljoen volgers op Instagram.

De 42-jarige heeft ook een tv-programma, waarin hij nochalant gekleed de wereld over reist. Hij staat bekend om een moderne kijk op de islam en heeft veel jonge fans.

Shugairi spreekt zich herhaaldelijk uit tegen extremisme. Strengere geestelijken doen hem af als lichtgewicht, die een “makkelijke islam” predikt. Lang niet alles wat hij deelt is overigens serieus. Zo kwam hij eerder met bijzondere feitjes en voedingstips.

Lees over de, ook vrouwelijke, online sterren in het land bij de BBC: Meet Saudi Arabia’s stars of social media
    • Liza van Lonkhuyzen