Je ziet hem lang niet, en opeens is daar Messi

In de achtste finales van de Champions League wint Barcelona met 2-0 bij Arsenal, in Turijn spelen Juventus en Bayern München met 2-2 gelijk.

Lionel Messi maakt twintig minuten voor tijd de 0-1. Foto Tony O’Brien/Livepic

Toch weer hij, Messi. Wie anders. Arsenal dat aanvalt, druk zet. Maar in de tegenstoot is Barcelona op zijn gevaarlijkst. Drie, vier schakels, dan is de voorhoede bereikt: Luis Suárez, pass op Neymar en dan Lionel Messi. Even aannemen, inhouden, kijken, afmaken: 0-1. Tien minuten later de strafschop: 0-2. Ook de eindstand.

In een boeiend gevecht in de avondkou van Noord-Londen heeft topfavoriet Barcelona dinsdagavond in de achtste finales van de Champions League een harde klap uitgedeeld aan Arsenal, in een wedstrijd die pas na rust ontbrandde. De return in Barcelona over drie weken lijkt een formaliteit.

De andere wedstrijd in de achtste finale eindigde in een 2-2 gelijkspel van Bayern München bij Juventus, vorig jaar nog verliezend finalist.

Messi, nu verlost van de statistiek tegen Petr Cech, de Tsjechische doelman die vorig jaar op een zijspoor belandde bij Chelsea en nu is opgeleefd bij Arsenal. Het lukte Messi in de vorige zes ontmoetingen niet om Cech, toen nog spelend bij Chelsea, te passeren. Messi miste strafschoppen, raakte het houtwerk, maar kreeg de bal niet over de lijn.

Tot dinsdag. Messi, driekwart wedstrijd beetje afwezig, zoals hij dat kan zijn, hier en daar balverlies. Maar dan opeens, twintig minuten voor tijd, de bevlieging, de beslissing.

Barcelona redde het op souplesse, op controle. Barcelona benadert de perfectie, zei Arsenal-coach Arsène Wenger, liefhebber van het aanvallende combinatievoetbal vooraf al. „De wereld is niet perfect en geen team is perfect, maar bij Barcelona zijn ze er niet ver vandaan.”

Zonder twijfel, de gevaarlijkste voorhoede in het internationale voetbal: Messi, Suárez, Neymar – ofwel MSN, zoals het trio kortweg wordt genoemd. Dit seizoen zijn ze samen al goed voor 93 doelpunten in alle competities – dinsdagavond meegerekend: Primera División, de Copa del Rey en de Champions League samen. Ter vergelijking: de totale teamproductie bedraagt 106 goals.

De dominantie van Barcelona is ongekend dit seizoen. De laatste nederlaag gaat terug tot in het najaar, 3 oktober, bij Sevilla. Sindsdien: 33 wedstrijden op rij zonder nederlaag. Onder aanvoering van MSN.

Coach Luis Enrique grapte voor de wedstrijd dat zwaaien met zijn toverstaf genoeg is om de energie los te laten komen bij de drie aanvallers. „Ik zeg: abracadabra, en dan komt de magie eruit.” Luis Enrique: „Ze zijn de uitverkorenen”, gretig als ze altijd zijn om te spelen, om te winnen.

Arsenal, gokkend op de uitval. Barcelona zorgvuldig tikkend, zoekend naar de opening in de muur. Met een balbezit dat de hele wedstrijd rond de 70 procent schommelde. Ze vonden het gaatje uiteindelijk.

Arsenal, vaak een leuke ploeg, tot het serieuze werk begint in de knock-outfases: de achtste finales waren de laatste vijf seizoenen keer op keer het eindstation. En daar gaat het nu zeer waarschijnlijk ook eindigen. Het is het verschil tussen Europese subtop, wereldtop en Messi.

    • Steven Verseput