De twaalf seconden van Messi-Suárez-Neymar

In de achtste finales wint Barcelona met 2-0 bij Arsenal, spectaculaire bevlieging van aanvalstrio breekt duel open.

Lionel Messi (midden) viert zijn eerste doelpunt van de avond voor FC Barcelona, samen met Neymar en Luis Suárez. Foto Toby Melville/Reuters

De zeventigste minuut loopt. Neymar krijgt zo’n twintig meter voor de middenlijn de bal, hangend op links, met zijn rug naar de goal van Arsenal. Lastig, onder druk, drie tegenstanders in de buurt, even lijkt hij de controle over de bal kwijt. Maar dan: met een wonderlijk handige actie, een soort kapbeweging, weet hij zich te ontdoen van de drie.

Dan gaat het snel. Strakke pass naar Luis Suárez, die links aan de zijkant beperkte ruimte heeft, Neymar snijdt tegelijkertijd door de as van Arsenal, los als hij is. Suárez ziet de loopactie, speelt de bal door de benen van verdediger Laurent Koscielny.

Terwijl de bal nog onderweg is, kijkt Neymar in zijn sprint even op naar rechts, waar Lionel Messi in volledige vrijheid komt oprukken. Neymar krijgt de bal, trekt een tiental meter door de verdediging, kijkt nog even naar rechts waar Messi oploopt. Het passje. Dan is het aan de Argentijn om de trekker over te halen. Aannemen, inhouden, afmaken: 0-1.

Zie hier de dodelijke werking van de gevaarlijkste voorhoede in het internationale voetbal: Messi, Suárez, Neymar – ofwel MSN, zoals het trio kortweg wordt genoemd. De samenwerking is organisch, zo razendsnel vinden ze elkaar. Vanaf het moment dat aanvalsarchitect Neymar de bal op eigen speelhelft kreeg aangespeeld, duurde het twaalf seconden voordat Messi scoorde. Twaalf seconden van voortreffelijkheid, van buitengewone precisie.

Met de goal wordt het boeiende gevecht in de avondkou van Noord-Londen in het slot gegooid. Even later maakt Messi 0-2 uit een strafschop, de eindstand. Daarmee deelt de titelverdediger in de achtste finales van de Champions League direct een harde klap uit. De return in Barcelona over drie weken lijkt een formaliteit.

Barça benadert de perfectie, zei Arsenal-coach Arsène Wenger, liefhebber van aanvallend combinatievoetbal vooraf. „De wereld is niet perfect en geen team is perfect, maar bij Barcelona zijn ze er niet ver vandaan.”

Messi, Suárez, Neymar – als zij swingen, ben je kansloos. Dit seizoen zijn zij samen al goed voor 93 doelpunten en 44 assists in alle competities – dinsdagavond meegerekend.

Coach Luis Enrique grapte voor de wedstrijd dat zwaaien met zijn toverstaf genoeg is om de energie los te laten komen bij de drie aanvallers. „Ik zeg: abracadabra, en dan komt de magie eruit.” Hij noemde ze „de uitverkorenen”, gretig als ze zijn om altijd te spelen, om te winnen.

Hoofdact Messi, nu verlost van een klein trauma tegen Petr Cech, de Tsjechische doelman. Het lukte Messi in zes vorige ontmoetingen niet om Cech, toen nog spelend bij Chelsea, te passeren. Hij miste strafschoppen, raakte het houtwerk. Tot dinsdag. Messi, driekwart wedstrijd beetje afwezig, zoals hij dat kan zijn, hier en daar balverlies. Tot de bevlieging van hem en zijn trojka-leden.