Volkshelden die willen knokken voor elke meter

Atlético Madrid gedijt goed in de schaduw van Real Madrid en FC Barcelona

Diego Simeone, coach van PSV’s tegenstander Atlético Madrid, eerder deze maand tijdens een competitiewedstrijd. Foto Daniel Ochoa de Olza/AP

Koke en Gabi zouden in de voorbereiding op het duel met PSV vrijwel anoniem over het Stratumseind kunnen wandelen. Want hoeveel Eindhovenaren zouden deze voetballers van gezicht kennen? Toch vormt dit tweetal het hart van één van de beste elftallen ter wereld. Atlético Madrid is een ploeg zonder vedetten. De grote ster zit op de bank. Coach Diego Simeone heeft een hecht team gesmeed dat vecht voor elke meter. Dit is het voetbal waarvoor de fans van de volksclub naar Estadio Vicente Calderón komen.

Atlético Madrid staat met een omzet van circa 120 miljoen euro in de schaduw van de Spaanse grootmachten Real Madrid (omzet 520 miljoen) en FC Barcelona (480 miljoen). Toch heeft de club de voorbije jaren op sportief gebied aansluiting gevonden met de top van Europa. Atlético Madrid stond in 2014 in de finale van de Champions League, waarin het pas na verlengingen verloor van de grote rivaal Real Madrid. Het winnen van de Europese hoofdprijs blijft voor de roodwitten een realistische droom.

In veel opzichten is Atlético Madrid een tegenpool van Real Madrid. In de wijk Pirámides wordt gevoetbald met het hart. Wie het shirt van Atlético draagt zal alles moeten geven om de fanatieke aanhang voor zich te winnen. De fans zijn wars van vedettegedrag. Cristiano Ronaldo is de meest gehate voetballer onder de socios van Atlético. De Portugese ster staat met zijn hautaine houding symbool voor de arrogantie van Real Madrid. Zaterdagmiddag staat de stadsderby in Stadion Santiago Bernabéu op het programma.

De terugkeer van Torres

Icoon van Atlético is Fernando Torres. Tekenend was de wijze waarop hij vorig jaar als een verloren zoon weer in de armen werd gesloten. Het Vicente Calderón stroomde helemaal vol toen hij aan het publiek werd gepresenteerd. Torres was in 2007 als een topspeler vertrokken naar het buitenland. Hij was het niveau van Atlético destijds ontstegen. Nu zijn de rollen omgedraaid. Atlético behoort nu tot de Europese top. De 31-jarige Torres maakt er niet meer wekelijks het verschil in de voorhoede. El niño staat in de hiërarchie achter de Franse aanvaller Antoine Griezmann, maar bij het publiek is zijn krediet oneindig.

Het elftal van Simeone steunt op een ijzersterke verdediging. Voor de Sloveense wereldkeeper Jan Oblak geeft de Uruguayaanse krachtpatser Diego Godín leiding aan een defensie die dit seizoen in de Spaanse liga slechts elf doelpunten hoefde te incasseren. Met de Braziliaan Filipe Luis, die in het seizoen 2004-2005 bij Ajax verloren rondliep, beschikt Atlético over één van de beste backs van het internationale voetbal. Filipe Luis zorgt met rushes aan de linkerkant voor aanvallende impulsen.

Atlético moet het tegen PSV op woensdagavond doen zonder Yannick Carrasco. Deze Belgische aanvaller is één van de revelaties van het seizoen, maar door een enkelblessure moet hij het heenduel in de achtste finales van de Champions League missen. Simeone heeft naast Griezmann en Torres voorin verder de beschikking over de Argentijnen Luciano Vietto en Angel Correa. De Colombiaanse spits Jackson Martínez is begin deze maand voor ruim veertig miljoen euro verkocht aan het Chinese Guangzhou Evergrande FC. De fans van Atlético maalden daar niet om.

Een vertrek van Koke of Gabi zou er veel harder hebben ingehakt bij de huidige nummer twee van Spanje. Deze middenvelders zouden in Eindhoven misschien redelijk anoniem over straat kunnen lopen, maar aan de boorden van de Manzanares-rivier is dat compleet anders. Daar zijn de twee geboren Madrilenen voor de rest van hun leven volkshelden.

    • Koen Greven