Kan virtual reality de smartphone redden?

De groei is uit de smartphonemarkt, en dus zetten fabrikanten in op virtual reality. Gaan we dat echt massaal gebruiken? In Barcelona wordt volop getest.

Het was niet de nieuwe Galaxy S7-smartphone die de show stal op Samsungs presentatie op het Mobile World Congress, afgelopen zondag. Het was Facebook-baas Mark Zuckerberg die in Barcelona een persoonlijk pleidooi kwam houden voor virtual reality- technologie (VR). Facebook kocht VR- bedrijf Oculus in 2014 en gaf Samsung de licentie om de Gear VR te ontwikkelen, een houder waarin je je telefoon voor je ogen klemt, waarna je wordt ondergedompeld in een virtuele werkelijkheid.

Zuckerberg beschouwt virtual reality als hét sociale netwerk van de toekomst. Na de pc en de telefoon kun je je dierbare momenten in 360-graden-video’s verpakken: de perfecte manier om anderen een intiem inkijkje te geven in je leven, aldus Zuckerberg. Hij zou het liefst zelf ook zulke allesomvattende video’s van zijn jonge dochter online zetten, vandaar dat Facebook zich stort op social VR apps om zulke filmpjes makkelijker te delen.

Virtual reality-headsets als de Oculus Rift zijn prijzig (599 dollar, omgerekend zo’n 540 euro). Leuk voor enthousiaste gamers, maar Facebook heeft beter betaalbare gadgets als de Gear VR nodig om echt miljoenen gebruikers te trekken. Samsung geeft de VR-bril vrijwel gratis weg bij een nieuwe telefoon. Bij de presentatie in Barcelona lagen Gear VR-brillen klaar voor alle bezoekers: duizenden mensen in één zaal, ieder met een eigen virtuele werkelijkheid voor hun ogen geklemd.

Samsung is niet de enige telefoonfabrikant die virtual reality omarmt. LG levert zijn nieuwe G5-telefoon met een optionele VR-bril. HTC ontwikkelt zijn eigen Vive VR-bril, die vanaf 1 april te koop zal zijn voor 799 dollar (720 euro). Ook 360-graden-camera’s horen bij het standaardpakket.

Sociale snack

We gebruiken Facebook nu vooral om even snel te zien wat er bij je vrienden en kennissen gebeurt – een korte sociale snack. Virtual reality, met zo’n enorme bril voor je ogen, vergt meer tijd en voorbereiding. Je bent bovendien totaal afgesloten van de buitenwereld en de beeldkwaliteit haalt het nog niet bij een goed tv-scherm.

Wordt virtual reality echt een toepassing voor de massa? De telefoonmakers hopen van wel. Ze grijpen elke trend aan om consumenten een reden te geven om te upgraden naar een nieuw toestel. Nu iedereen een smartphone in handen heeft is het moeilijk om telefoons van opzienbarende functies te voorzien. De belangstelling voor snellere processors, grotere schermen en een betere camera is geluwd. De groei verdwijnt uit de smartphonemarkt en consumenten kiezen vaker voor een goedkoop toestel dat goed genoeg is – dat verklaart het succes van Chinese leveranciers als Huawei. VR is een van de manieren om de winst weer op te schroeven.

Uitwisselbare toestellen

Een paar jaar geleden vochten op het Mobile World Congres nog vijf verschillende besturingssystemen met elkaar: BlackBerry, Nokia’s Symbian en Palm OS speelden toen nog een rol. De smartphonemarkt is nu volwassen en concurreert vooral op prijs. De toestellen zijn redelijk uitwisselbaar: het is Android dat de klok slaat, en nog een klein beetje Windows. Apple is niet aanwezig in Barcelona - althans niet als standhouder. Wel om te spieken wat de concurrentie doet.

Telefoonfabrikanten proberen waarde toe te voegen met extra accessoires. Vorig jaar stortte iedereen zich op de smartwatch, nu zijn het VR-brillen. LG pakt het origineler aan en introduceert een gedurfde ‘modulaire’ telefoon (rechts) waaraan je een extra lens of high-end audiospeler kunt klikken.

Marktleider Samsung presenteert zijn Galaxy-toestellen als het middelpunt van je persoonlijke universum, waarmee je kunt betalen (Samsung Pay) en je verbindt met huishoudelijke apparaten en je auto. De hoop is dat klanten zo verbonden raken dat ze zich niet meer los kunnen worstelen van het merk. Diezelfde aanpak levert Apple de meeste winst op van alle telefoonfabrikanten. En winst maken, dat willen ze allemaal.

    • Marc Hijink