Geloof in Arcadis slinkt na slecht jaar

Al is de financiële positie prima, het vertrouwen in Arcadis is na een jaar vol vervelende verrassingen weggeëbd. ‘Het management was te ambitieus.’

Het viaduct van Millau in Frankrijk is een van de projecten van Arcadis.
Het viaduct van Millau in Frankrijk is een van de projecten van Arcadis. Foto Flip Franssen

Het was jarenlang meer, meer, meer voor ingenieursbureau Arcadis. Meer omzet, meer winst, meer aankopen, meer waarde op de beurs. Die trend is gebroken; 2015 is het jaar dat meer minder werd. Afgelopen jaar moest Arcadis vijf vervelende verrassingen op rij melden.

In het eerste kwartaal van 2015 meldde Arcadis dat de omzet in Brazilië, goed voor een paar procenten van het totaal, tegenvalt.

In het tweede kwartaal bleken vier Amerikaanse projecten meer te kosten dan gepland.

In het derde kwartaal meldde het bedrijf dat het werkkapitaal hoog blijft, meer dan 20 procent van de omzet. Dat is niet goed. Werkkapitaal is geld dat vastzit in projecten en facturen en dus niet beschikbaar is om te investeren.

In het vierde kwartaal vertelde Arcadis dat het bedrijf onderzocht wordt voor eventuele betrokkenheid bij fraude in Brazilië. Kantoren zijn binnengevallen, papieren meegenomen. En in het eerste kwartaal van 2016 waarschuwt Arcadis dat de winst niet met de beloofde 20 procent, maar 10 procent zal groeien.

Op elke verrassing reageren beleggers negatief. De koers zakt in een jaar tijd van 30 euro per aandeel naar 12 euro. Donderdag komt Arcadis met definitieve jaarcijfers. Al is de financiële positie nog prima – er dreigt geen acuut geldtekort - het vertrouwen in het bedrijf is weggeëbt.

Arcadis, met 28.000 werknemers en een omzet van 2 miljard euro, adviseert, consulteert, onderzoekt, ontwerpt en begeleidt duizenden water-, grond,- en bouwprojecten in 70 landen.

Heide in De Peel en dijken in New Orleans

Het begin was simpeler. Arcadis begon in 1888 als ‘De Vereniging ten Algemenen Nutte Nederlandsche Heidemaatschappij’. Die bemoeide zich, net als concurrent Grontmij, met het ontginnen van woeste gronden en heidegebieden.

Eén van de eerste klussen was het ontginnen van een nat stuk hei in De Peel. Dat was keer op keer mislukt. Eerst moet het water weg, bedacht de Heidemaatschappij, die in 1892 een ploeg met zes ossen aanschafte en afvoerkanalen ging graven. Het ploegen ging tot ieders verbazing goed. „De ossen ging niet op de loop en de ploeg werd niet uit elkaar gerukt zooals men voorspeld had”, schreef weekblad Peel en Maas verrast.

Water en grond zijn altijd belangrijk gebleven voor het bedrijf dat sinds 1997 Arcadis heet. Het was betrokken bij de nieuwe dijken van New Orleans, drinkwaterprojecten in Oman en Brazilië, de Kingdom Tower in Saoedi-Arabië, het hoge Millau-viaduct in Frankrijk, het nieuwe Rotterdam Centraal, het Rijksmuseum.

Dat het vertrouwen in Arcadis is weggeëbt, komt deels door de wereld. Het bedrijf zit onder meer in het Midden-Oosten, waar door de lage olieprijs minder geld is voor bouw en infrastructuurprojecten. Het zit in grote bouwprojecten in China, waar uitgaven stagneren. In Chili kwakkelt de mijnbouw, in Brazilië de hele economie. Volgens Rabobank komt meer dan de helft van de omzet s uit „markten onder druk”. De bank voorspelt dan ook dat de omzet komend jaar met 5 procent zal dalen.

Maar de deuk in het vertrouwen ligt ook aan Arcadis. „Het management heeft, op hoogdravende toon, telkens hele ambitieuze doelstellingen verkondigd”, zegt analist Joost van Beek van vermogensbeheerder Theodoor Gilissen. „Die halen ze niet en dat krijgen ze hard terug.”

Wat niet helpt is dat de kwaliteit van de resultaten moeilijk te doorgronden is, door allerlei grote overnames en eenmalige posten, vindt Van Beek. „We weten niet goed of het echt autonome winst is. Komt het door gunstige wisselkoersen? Zitten er eenmalige baten in?”

Hij wijst op een klein zinnetje „tussen neus en lippen door” in het persbericht over het derde kwartaal . Twintig procent winstgroei is nog steeds te halen, stond er, maar wel „ondersteund door het geplande afstoten” van bepaalde bezittingen. Van Beek: „Dat vermeldden ze opeens. Wat zegt dat over de winst?”

Analist Michel Aupers van Rabobank wijst op de vele onbetaalde facturen na twee grote overnames. In 2014 kocht Arcadis het Britse ingenieursbureau Hyder (bijna 5.000 werknemers) en het Amerikaanse architectenbureau Callison (1.000 werknemers). Onbetaalde facturen zijn een risico, zegt Aupers. Misschien moet je er op afboeken. Arcadis heeft laatst een deel van die facturen op een andere post gezet, wat het inzicht in dat risico niet vergroot.

Arcadis wil groeien en groeien, zegt Aupers. „Maar de onzekerheid over de winst en cashflow neemt toe. De vraag is hoe de huidige commissarissen daar naar kijken.” Iets minder snel groeien, iets meer tijd besteden aan het inlijven van bedrijven is misschien een goed idee.