Kleine Europese komeetlander zwijgt nu zo lang dat hij is opgegeven

‘Moederschip’ Rosetta luisterde al maanden vergeefs naar mogelijke signalen van de komeetlander.

Het doek lijkt gevallen voor de Europese komeetlander Philae, die sinds 12 november 2014 op het oppervlak van komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko staat. Het Europese agentschap ESA staakt de pogingen om in contact te komen met de kleine onderzoeksmodule. Het is inmiddels zo koud geworden op de komeet, dat de hoop om nog iets van de komeetlander te vernemen zo goed als vervlogen is.

Sinds 9 juli 2015 doet Philae er het zwijgen toe. De afgelopen maanden heeft ‘moederschip’ Rosetta vergeefs naar mogelijke signalen geluisterd. Daarnaast heeft zij nog verschillende keren op goed geluk commando’s verzonden om een reactie aan Philae te ontlokken, maar ook dat heeft niets opgeleverd.

Rosetta kwam na een spectaculaire reis door het zonnestelsel op 6 augustus 2014 in een baan om de komeet 67P. Op 12 november werd de meegenomen lander Philae losgelaten. Na een wat onbeholpen stuiterlanding heeft Philae enkele dagen onderzoek kunnen doen en verliep de communicatie zonder problemen. Maar vanaf het moment dat de batterijen van de komeetlander opraakten, en door een klaarblijkelijk gebrek aan zonlicht niet direct konden worden opgeladen, is er nog maar sporadisch iets van hem vernomen.

Pas op 13 juni 2015 nam Philae weer contact op met Rosetta. Uit de gegevens die hij toen opstuurde, bleek dat hij al op 26 april uit zijn winterslaap was ontwaakt. Het lukte toen echter niet om signalen te verzenden.

Wat precies is misgegaan blijft gissen. Mogelijk hebben de zenders en ontvangers van Philae het begeven. Ook is het denkbaar dat zich zoveel stof op zijn zonnepanelen heeft verzameld dat hij zonder stroom zit. Ten slotte kan Philae, door toegenomen activiteit van de komeet, zo scheef zijn gaan staan dat zijn antennes niet de goede kant op wijzen.

Daarbij komt dat nog steeds niet helemaal duidelijk is waar de komeetlander terechtkwam. Mogelijk wordt daar binnenkort meer over bekend door opnamen die Rosetta vanuit een steeds lagere baan gaat maken.