Komeetlandertje Philae is opgegeven

‘Moederschip’ Rosetta luisterde al maanden vergeefs naar mogelijke signalen van de komeetlander.

Het uitzicht van Philae op de komeet 67P, een dag na de onfortuinlijke landing op 12 november 2014. Foto ESA

Het doek lijkt nu gevallen voor de Europese komeetlander Philae, die sinds 12 november 2014 op het oppervlak van komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko staat. Het Europese agentschap ESA staakt de pogingen om in contact te komen met de kleine onderzoeksmodule. Het is inmiddels zo koud geworden op de komeet, dat de hoop dat we nog iets van hem zullen vernemen zo goed als vervlogen is.

Het is al een tijdje stil. Sinds 9 juli 2015 doet Philae er het zwijgen toe. De afgelopen maanden heeft ‘moederschip’ Rosetta vergeefs naar mogelijke signalen van de komeetlander geluisterd. Daarnaast heeft zij nog verschillende keren op goed geluk commando’s verzonden om een reactie aan Philae te ontlokken, maar ook dat heeft niets opgeleverd. Rosetta kwam na een spectaculaire reis door het zonnestelsel op 6 augustus 2014 in een baan om de komeet 67P. Volg hier de reis van Rosetta.

Op 12 november werd de meegenomen lander Philae losgelaten.

Philae op weg naar de komeet 67P, gefotografeerd door het 'moederschip' Rosetta. Foto ESA

Philae op weg naar de komeet 67P, gefotografeerd door het ‘moederschip’ Rosetta. Foto ESA
 

Na zijn ietwat onbeholpen stuiterlanding in 2014 heeft Philae enkele dagen onderzoek kunnen doen en verliep de communicatie zonder problemen. Maar vanaf het moment dat de batterijen van de komeetlander opraakten, en door een klaarblijkelijk gebrek aan zonlicht niet direct konden worden opgeladen, is er nog maar sporadisch iets van hem vernomen.
 
Pas op 13 juni 2015 nam Philae weer contact op met Rosetta. Uit de gegevens die hij toen opstuurde, bleek dat hij al op 26 april uit zijn winterslaap was ontwaakt. Het lukte toen echter niet om signalen te verzenden.

Zonnepanelen

Wat er precies is misgegaan blijft gissen. Mogelijk hebben de zenders en ontvangers van Philae het begeven. Ook is het denkbaar dat zich zoveel stof op zijn zonnepanelen heeft verzameld dat hij zonder stroom is komen te zitten. En ten slotte kan Philae, door de toegenomen activiteit van komeet 67P, zo scheef zijn komen te staan dat zijn antennes niet de goede kant op wijzen.

De komeet 67P, gefotografeerd op 15 maart vorig jaar, door Rosetta. Foto ESA

De komeet 67P, gefotografeerd op 15 maart vorig jaar, door Rosetta. Foto ESA

 

Zachte crash

Daarbij komt dat nog steeds niet helemaal duidelijk is waar de komeetlander is terechtgekomen. Maar wellicht zullen we daar binnenkort meer over te weten komen. Rosetta cirkelt namelijk nog steeds om komeet 67P en zal deze tot aan haar geplande ‘zachte crash’ in september blijven onderzoeken. In aanloop daar naartoe wordt Rosetta in een steeds lagere baan gebracht, van waaruit zij steeds detailrijkere opnamen van de waarschijnlijke landingsplaats van Philae kan maken. En héél misschien lukt het dan alsnog om een laatste levensteken van de lander op te vangen.

 

De mooiste foto’s die Rosetta maakte staan hier.