Bejaarde hond kan nog wat leren

Omvangrijk onderzoek met de bejaarden onder honden werpt licht op de volkswijsheid dat de oudere hond het voor gezien houdt met het aanleren van nieuwe dingen en op routine voortsjokt. Weense onderzoekers voerden leerproeven uit met bordercollies, een ras dat gráág leert.

Oudere honden hebben meer aanloop nodig om belonende keuzes te leren maken bij proeven waarin ze moeten kiezen tussen symbolen op een met de neus te beroeren touchscreen. Daarna doen ze het net zo goed als jonge honden. Ook bij herhaling van de test na een half jaar – met hun langetermijngeheugen zit het dus ook goed.

Het geleerde laten de harige bejaarden wel minder snel los bij verandering van de regels. Hun denkwijze is minder flexibel (Age, februari). Die starheid heeft wel een groot voordeel. Zonder rare omkeringen in de proef zijn de 7- tot 13-plussers slimmer: bij het beoordelen van een nieuw symbool in een paar. Als het bekende symbool tot nu toe positief uitwerkt, met een hapje, moet de onbekende tweede wel negatief zijn – geen beloning en een time-out. Of omgekeerd. Verbeten vasthoudend aan het verleden beoordelen oudere honden alvast het nieuwe. De jongeren en middelbaren krijgen dat niet voor elkaar - volgens de onderzoekers door een soort blijmoedige impulsiviteit waardoor ze heel véél als positief omarmen.