Dit zijn de drie problemen van recensiesite Yelp

ANP

Zeg tegen een Amerikaanse restauranteigenaar dat je een slechte recensie gaat schrijven op Yelp, en diegene moet geforceerd proberen niet te gillen van schrik. Zeg hetzelfde tegen een Nederlandse horeca-uitbater en hij moet geforceerd proberen niet in lachen uit te barsten.

Recensiewebsite Yelp - dat vandaag met jaarcijfers komt - is ook in Nederland actief, sinds 2010. Maar echt populair is de site (niet alleen voor restaurants, maar alle lokale bedrijven) hier nooit geworden. Yelp heeft het sowieso moeilijk internationaal door te breken en krijgt het nu ook in Amerika lastig. Dit zijn de drie problemen van Yelp.

Update: In 2015 heeft Yelp weer fors meer omzet gedraaid dan het jaar ervoor: 550 miljoen dollar tegenover 378 miljoen dollar een jaar eerder. Wel werd er 33 miljoen dollar verlies geleden, terwijl er een jaar eerder nog ruim 36 miljoen winst werd gemaakt.

1. Stevige concurrentie

Sommigen mensen geven er de voorkeur aan hun recensie via ‘gewone’ sociale media te verspreiden, zoals Facebook en Twitter. Het kan ook gemakkelijk via Google. Als je een zoekopdracht invoert naar een bedrijf, krijg je op Maps zo alle recensies te zien. En je kunt er zelf ook simpel één achterlaten.

Op Yelp kun je je mening kwijt over álle soorten bedrijven. En dus concurreert het ook met recensiewebsites voor specifieke sectoren, zoals TripAdvisor op het gebied van vakanties, of Angie’s List in de VS als het om klusjes in en rondom huizen gaat.

Door de zogeheten ‘unicorn bubble’, de wildgroei aan start-ups die meer dan een miljard waard zijn, is het voor Yelp bovendien lastig de top techjongens en -meisjes aan het bedrijf te binden. Met stagnatie tot gevolg, schrijft The Wall Street Journal.

2. Minder groeimogelijkheden

Na de beursgang in 2011 verdrievoudigde de omzet tot bijna 378 miljoen dollar (338 miljoen euro) in 2014. Maar dat was gelijk het eerste jaar dat er winst werd gemaakt. In 2015 is de omzet nog hoger, maar werd er ook, in ieder geval tot en met het derde kwartaal, weer verlies geleden. De rek in het aantal bezoekers lijkt er een beetje uit. De groei van Yelp op dat gebied moet van mobiel komen.

De beurskoers reageert ondertussen wispelturig op alles wat er rond Yelp gebeurt. In februari, april en juli waren er dagen - Yelp presenteerde toen jaar- of kwartaalcijfers - dat de koers recht naar beneden stortte. Bij berichtgeving dat Yelp te koop stond, steeg de koers weer even hard. Al met al zakte een Yelp-aandeel in een jaar tijd met ruim 65 procent.

Het verdienmodel van Yelp ontwikkelt zich langzaam. De inkomsten komen nog vooral van lokale bedrijven die adverteren. Er wordt iets meer geld verdiend aan transacties: deals die via Yelp gesloten worden, maar dat gaat relatief ten koste van andere inkomsten.

Internationaal wil het ook niet vlotten met Yelp. Het aantal gebruikers buiten Noord-Amerika steeg in tweeënhalf jaar van 12 tot 16 procent van het totale aantal gebruikers. Maar die 16 procent draagt maar 2 procent bij aan de omzet.

3. Aanhoudende kritiek

Yelp is nooit echt onomstreden geweest. Het bedrijf, dat verdient aan advertenties, zou negatieve recensies voorrang geven op de pagina van zaken die niet adverteren. Of het zou advertenties van concurrenten op die pagina’s plaatsen, tenzij een bedrijf wil betalen om dat niet te doen. Over die vermeende praktijken wordt nu een documentaire gemaakt: Billion Dollar Bully.

En breder is er kritiek op de sociale gevolgen van Yelp. Sommigen gebruiken het als afpersmiddel om gratis eten te krijgen. Southpark heeft dat nogal grof geparodieerd. En we denken door websites als Yelp dat we alles de hele tijd maar moeten recenseren. Of iedereen.

Zelf wordt Yelp ook gerecenseerd, op Glassdoor.com, een site waar werknemers en sollicitanten anoniem hun mening over een bedrijf achter kunnen laten. Op basis van ruim 600 reviews krijgt Yelp 3,6 van 5 mogelijke sterren.

    • Joram Bolle