Journalist The Intercept verzon quotes en bronnen

Een journalist van The Intercept is ontslagen. Hij verzon onder meer een gesprek met de neef van de Charleston-schutter.

The Intercept trok dinsdag een artikel terug over de terreuraanslag op een kerk in Charleston in juni vorig jaar. Foto Joe Raedle / AFP

Opinie- en nieuwssite The Intercept heeft een medewerker ontslagen die voor meerdere van zijn stukken citaten lijkt te hebben verzonnen. De journalist, Juan Thompson, werkte er sinds november 2014. Hij schreef 41 artikelen voor de site van mede-oprichter Glenn Greenwald, die wereldberoemd werd door de samenwerking met NSA-klokkenluider Edward Snowden en de onthullingen die daaruit voortvloeiden.

Eén artikel is dinsdag in z’n geheel teruggetrokken, vier andere zijn aangepast. Er kunnen meer aanpassingen of terugtrekkingen volgen naarmate zijn artikelen beter onderzocht worden. Thompson ging ver in het om de tuin leiden van zijn collega’s, schreef hoofdredacteur Betsy Reed gisteren in een ‘bericht aan de lezers’. Zo maakte hij e-mailadressen aan om zich voor te doen als een van zijn bronnen, en loog hij over hoe hij zijn werk deed.

In het (voorlopig) ernstigste geval verzon Thompson een telefoongesprek met een neef van Dylann Roof, de 21-jarige man in juni vorig jaar een terreuraanslag pleegde in Charleston waarbij negen zwarte kerkgangers om het leven kwamen. Volgens die neef, ‘Scott’, radicaliseerde Roof toen een meisje op wie hij verliefd was voor een zwarte jongen koos.

Het artikel werd door meerdere nieuwssites overgenomen, waaronder die van The Daily Mail – een van de grootste nieuwssites ter wereld. Daar is het artikel na de onthulling van gisteren verwijderd. Boven het originele artikel op de site van The Intercept staat dat de redactie met twee andere familieleden van Dylann Roof heeft gesproken, die beiden zeiden dat ze niemand kennen die Scott Roof heet.

Ook in de andere artikelen gaat het om geciteerde mensen die niet te vinden zijn of ontkennen ooit met Thompson te hebben gesproken. Bovendien blijkt hij een eerdere baan als ‘verslaggever’ bij een radiostation te hebben overdreven; hij liep er slechts enkele maanden mee als stagiair.

In een e-mail van Thompson aan zijn hoofdredacteur, die hij gisteren doorstuurde naar diverse andere media als ze hem vroegen om een reactie, verweert hij zich. Hij schrijft dat hij de gewoonte had een eerste versie van een artikel te maken met daarin alvast de namen van de mensen die hij wilde gaan citeren. Als het vervolgens niet lukte diegene daadwerkelijk te spreken, probeerde hij iemand anders. „Ik moet zijn vergeten de namen te veranderen – klaarblijkelijk.” Hij zegt ook dat hij veel „arme, zwarte mensen” sprak voor zijn artikelen, bij wie hij erop aandrong onder een gefingeerde naam te reageren als ze niet met hun echte naam in het artikel wilden.

Thompson laakt in de mail de begeleiding die hij als beginnend journalist kreeg:

„Was het slordig? Ja. Maar ik ben een jonge verslaggever en verwachtte begeleiding van een ervaren, competente redacteur, iets wat ik bij jullie bedrijf nooit heb gehad en waarmee The Intercept blijft worstelen, zoals iedereen in de branche weet.”

Opmerkelijk was dat Thompson de e-mail steeds aanvulde met nieuwe verwijten richting zijn ex-werkgever naarmate hij de tekst naar meer media doorstuurde. Zo zou hij – in een versie van de tekst die hoofdredacteur Reed nooit zegt te hebben ontvangen – door collega’s ‘zwerfhond’ zijn genoemd, minder salaris hebben gekregen en zich benadeeld hebben gevoeld als zwarte man op een vrijwel volledig witte redactie. „Werd ik daardoor gedwongen mijn persoonlijke shit wat te overdrijven om te kunnen bewijzen wat ik waard was? Ja.”

Het is niet de eerste keer dat The Intercept in zwaar weer belandt. De site is, twee jaar na de oprichting, nog steeds het enige wapenfeit van nieuwsorganisatie First Look Media van eBay-oprichter en miljardair Pierre Omidyar. Andere titels werden beloofd, maar kwamen nooit. Omidyar irriteerde zijn redactie in de beginperiode met overmatige bemoeienis, zei ook Greenwald. Meerdere collega’s vertrokken de afgelopen tijd met ruzie – en trapten na als ze het bedrijf eenmaal, gedwongen of vrijwillig, de rug hadden toegekeerd.

Wat dat betreft is Thompson geen uitzondering.