Europol: minstens 10.000 vluchtelingenkinderen vermist

De organisatie vreest dat veel minderjarige asielzoekers in handen zijn gevallen van criminelen.

Archiefbeeld. Een kindvluchteling in Macedonië. Foto Robin van Lonkhuijsen / ANP

Zeker 10.000 minderjarige asielzoekers die in hun eentje naar Europa zijn gekomen, worden vermist. Dat heeft de Europese misdaadbestrijdingsorganisatie Europol gezegd tegen The Observer. Gevreesd wordt dat ze in handen zijn gevallen van mensenhandelaars.

Volgens Europolchef Brian Donald zijn in Italië alleen al zo’n 5.000, en in Zweden 1.000 kinderen verdwenen nadat ze zich hadden geregistreerd. Donald denkt dat criminele netwerken het op de kinderen gemunt hebben, maar kan er ook iets anders aan de hand zijn. Betrouwbare cijfers zijn er niet, dus de instanties moeten het doen met voorzichtige schattingen:

“Het is niet onwaarschijnlijk dat we spreken over meer dan 10.000 kinderen. Ze zullen niet allemaal door misdadigers worden uitgebuit. Sommigen zijn mogelijk bij familieleden. We weten simpelweg niet waar ze zijn, wat ze aan het doen zijn of in welk gezelschap ze zijn.”

Volgens The Observer is het voor het eerst dat er van officiële instanties cijfers komen vermiste kinderen en jongeren. Dat minderjarige vluchtelingen grote risico’s lopen, was echter al bekend. Donald zei in november op een congres dat met name jonge vrouwen en meisjes kwetsbaar zijn.

Europol schat dat er afgelopen jaar zo’n 270.000 kinderen Europa zijn binnengekomen, schrijft The Observer. Hoeveel van hen zonder begeleiding waren, is niet bekend. Save the Children schatte dat aantal eerder op 26.000. Het is volgens de Britse krant niet ondenkbaar dat het werkelijke aantal vermiste minderjarigen nog veel hoger ligt dan 10.000.