‘Britsheid van BG blijft beschermd’

Ondanks twijfels ging toch vrijwel elke aandeelhouder akkoord met de overname van BG Group door ‘dinosaurus’ Shell.

Met de overname van BG Group wordt Shell de grootste producent van vloeibaar gas ter wereld. Foto BG Group / Flickr

Enige weemoed was er donderdagochtend wel onder de kleine aandeelhouders van BG Group. 99,53 procent van hen stemde in met overname door Shell, door president-commissaris Andrew Gould „industriële logica” genoemd. De Brits-Nederlandse oliemaatschappij wordt hiermee de grootste producent van vloeibaar gas (LNG) ter wereld, maar BG verdwijnt als zelfstandig bedrijf.

Gould zei dat BG Group, de olie- en gaswinningstak van het voormalige British Gas, ook zonder overname door Shell de aandeelhouders winst zou blijven opleveren. Het „unieke LNG-model maakt ons een van de leiders in de sector”, zei hij. Maar „de combinatie bespoedigt” de winst, menen hij en de rest van het bestuur. Unaniem gaf dat een positief advies.

De kleine beleggers stammen deels nog uit de tijd van Tell Sid, de beroemde advertentie waarmee de regering-Thatcher in 1986 de Britten adviseerde aandelen in British Gas te kopen. Er kwam dat jaar geen reclameblok op televisie voorbij zonder de advertentie waarbij werd opgroepen Sid (de gewone man op straat) over de privatisering te vertellen: 1,5 miljoen Britten gaven er gehoor aan. Nog altijd is die frase in het Verenigd Koninkrijk synoniem voor een succesvolle privatisering. Wie zijn aandelen sindsdien slim belegde, heeft zijn inleg met 4.000 procent vergroot.

Het bedrijf is echter al ouder. Het ontstond in 1812 als de Gas Light & Coke Company, het eerste openbare gasbedrijf. Na de Tweede Wereldoorlog werd het genationaliseerd tot de Gas Council, wat vervolgens British Gas werd.

De BG Group ontstond elf jaar later na de privatisering van 1986, toen British Gas splitste in Centrica (dat onder de naam British Gas huishoudens van gas voorziet) en BG, dat zich op exploratie, distributie en levering van LNG. Het bedrijf is actief in meer dan twintig landen en heeft meer dan 5.000 werknemers, van wie de meesten buiten het Verenigd Koninkrijk werken.

Onder directeur exploratie Frank Chapman, tussen 2000 en 2012 de hoogste baas van BG, kreeg het net geprivatiseerde bedrijf de reputatie van een boekanier, een avonturier. In die jaren deed het zestien grote vondsten, wat voor zo’n relatief klein bedrijf bijzonder was. BG werd onder zijn leiding een ‘darling’ van investeerders.

Kleine aandeelhouders uitten donderdag de zorg dat „de dinosaurus” Shell het „wendbare” BG, waar snel beslissingen worden genomen, in een „nog langzamere dinosaurus” zou veranderen.

Gould hield hen voor dat de belangstelling van Shell juist gebaseerd was op die exploratiesuccessen, met name in Brazilië en Australië. En bestuursvoorzitter Helge Lund zei dat exploratie „het belangrijkste gespreksonderwerp” was geweest: „De combinatie met Shell zal de exploratie van LNG juist meer optimaliseren dan elk bedrijf afzonderlijk kan doen.”

‘Brazilië het meest opwindend’

In Brazilië, door Shell-topman Ben van Beurden „het meest opwindende gebied voor de olie-industrie genoemd”, investeerde BG hevig (in 2014 2,4 miljard dollar). Daar ligt naar schatting voor 50 miljard vaten aan olie voor de kust, een volume dat vergelijkbaar is met dat van de top van olieproducerende bedrijven.

BG heeft onder meer bronnen in het Santos-basin, dat een van de hoogste volumestromen in de industrie heeft, en boorrechten in Iara, Sapinhoá, Lapa en Lula. Met de overname zou het gecombineerde bedrijf in 2020 550.000 vaten olie-equivalent (BOE) per dag kunnen produceren in Brazilië. „Politieke uitdagingen en corruptie” hadden tot dusver geen invloed gehad, zei topman Lund donderdag. Wettelijk zijn buitenlandse olie- en gasbedrijven verplicht in Brazilië samen te werken met staatsbedrijf Petrobas, dat wordt verdacht van fraude.

Natuurlijk werd er donderdag door de aandeelhouders gevraagd naar de lage olieprijs. Sinds het overnamebod in april vorig jaar bekend werd gemaakt, is de prijs van een vat Brent olie met 44 procent gedaald, de waarde van het aandeel BG met 24 procent. Goulds antwoord dat de aandeelhouders van BG „een beetje beschermd” waren doordat Shell een deel van de aandeelprijs in cash uitbetaald, leek veel van hen te overtuigen.

Net als het argument dat Shell „meer Brits” dan Nederlands wordt door de overname. „De aandelen die gebruikt zullen worden, komen van het register in Londen, niet van dat uit Nederland. De Britsheid van BG is beschermd.”

Zorgen over banen kon hij echter niet wegnemen. Shell heeft aangekondigd dat er 2.800 arbeidsplaatsen zullen worden geschrapt, deels als gevolg van de overname, deels door de lage olieprijs. In Londen vroegen verschillende aandeelhouders Gould of hij wel alles had gedaan de BG-banen te beschermen. „Het beste talent zal aanblijven” , antwoordde hij daarop. „Maar als het bedrijf eenmaal van hen is, is die beslissing aan hen.”

    • Titia Ketelaar