Mankracht nog nodig voor zelfrijdende busjes in Wageningen

Wie stapt er zomaar alleen in een zelfrijdend busje zonder chauffeur? In Wageningen heeft men daar nog niet zoveel vertrouwen in, blijkt deze donderdag. Een consortium van de plaatselijke universiteit en diverse technologiebedrijven voert er de eerste testrit uit met de WEpod, een nieuw soort zelfrijdend voertuig voor op de openbare weg. Het busje houdt met behulp van allerlei sensoren zijn omgeving in de gaten en rijdt zelfstandig door het verkeer. Er zit geen chauffeur in en zelfs geen stuur en gaspedalen. Maar er zijn tijdens de rit meer mensen bezig om de boel te controleren dan in een normale bus met chauffeur.

In het busje staat een zogeheten steward die altijd meerijdt „om de gasten te begeleiden”. Bovendien is er een control room op afstand die constant toezicht houdt op het voertuig en op de veiligheid. Een ongeluk met een zelfrijdende auto zou niet goed zijn voor het draagvlak voor deze technologie.

De bedoeling is dat dit soort arbeidsintensieve controles op een gegeven moment niet meer nodig zijn als de veiligheid van zelfrijdende voertuigen is bewezen – en die kant gaat het snel op. Uitgebreide experimenten met zelfrijdende auto’s op de openbare weg van onder meer Google en Tesla wijzen uit dat computers inmiddels in veel situaties al beter rijden dan mensen. Ze maken in elk geval relatief veel minder ongelukken.

De WEpods zijn voor Nederland bijzonder omdat ze het eerste zelfrijdende openbare vervoer op de openbare weg zullen worden. Er zijn al wel oudere experimenten met bijvoorbeeld een chauffeurloze Rivium-bus in Rotterdam, maar die heeft speciale rijstroken. De WEpods rijden gewoon tussen het normale verkeer.

Volgens het consortium kunnen dit soort zelfrijdende voertuigen over een tijdje ook elders een aanvulling zijn op het ov. Maar in de testfase is het voorlopig dus ook nog een aanvulling op de werkgelegenheid.