‘Cowboy’ Bill Ackman is de kluts kwijt

De Amerikaan met een Amsterdamse beursnotering heeft er een rampjaar gehad. Dat is ook een klein beetje zijn eigen schuld, zegt hij nu in een brief.

Foto Andrew Harrer / Bloomberg

De kredietcrisis zag hij aankomen. Door ‘short’ te gaan en te gokken op een koersdaling van hypotheekinstellingen Freddie Mac, Fannie Mae en verzekeraar MBIA verdiende hij ruim 1 miljard dollar voor zijn investeerders. Maar de voorspellende gaven van de bewierookte hedgefondsmanager ‘Cowboy’ Bill Ackman kennen overduidelijk grenzen.

Vorig jaar behaalde zijn Pershing Square Capital (opgericht in 2003) een negatief rendement van 20,5 procent . „De slechtste jaarlijkse prestatie ooit”, schrijft Ackman in een brief aan zijn aandeelhouders die dinsdagnacht verscheen.

In 2014 koos Ackman (15 miljard dollar onder beheer) voor een beursnotering in Amsterdam en haalde daarmee 3 miljard dollar op bij professionele en institutionele beleggers. Ook die koers doet het belabberd en daalde sinds augustus van 28 naar 17 dollar.

Lesje nederigheid

Geen crisis, geen grote oorlog

Wat is er gebeurd, vraagt Ackman zich af. Want de slechte prestaties van Pershing zijn helemaal niet logisch: er was geen financiële crisis, geen grote oorlog en de Amerikaanse economie deed het prima. In het antwoord dat volgt steekt Ackman de hand een klein beetje in eigen boezem, maar legt hij de schuld vooral elders.

De enige echte fout die hij volgens zichzelf maakte is dat hij niet op tijd de aandelen van zijn belangrijkste investeringen verkocht terwijl de beurskoers wél de door hem berekende maximale waarde benaderde. Die fout maakte hij drie keer, zegt hij: bij spoorwegbedrijf Canadian Pacific, chemiebedrijf PSP en farmaceut Valeant. Daar lag de koers afgelopen zomer op 265 dollar, bij de jaarwisseling 102 dollar.

Verder ligt de schuld van de slechte prestaties eigenlijk vooral elders, bij shortsellers bijvoorbeeld: mede dankzij hun „aanvallen” daalde de koers bij Valeant met 57 procent.

Een interessant verwijt, aangezien Ackman achter een van de meest agressieve shortsell-campagnes in de recente geschiedenis zit: tegen voedingsmiddelenconcern Herbalife voert hij al jaren een ongekend harde campagne, waaraan hij mede zijn bijnaam ‘cowboy’ dankt.

Volgens Ackman is Herbalife een piramidespel en dat verkondigt hij tegen wie het maar wil horen. Ook zit hij achter de speciale website Facts about Herbalife vol filmpjes van ‘slachtoffers’ die verkoper waren.

Een andere reden voor de slechte prestaties ligt volgens Ackman bij zijn successen. Veel beleggers kopiëren zijn werkwijze, zodat zij kunnen meeliften. Probleem is alleen dat die investeerders in het geval van Valeant allemaal zijn uitgestapt toen het slecht begon te gaan waardoor de koers nóg harder daalde.

De oorzaak voor de slechte prestaties ligt volgens Ackman ook bij de opmars van indexfondsen, ook vaak trackers genoemd. De beheerders van die fondsen nemen geen houding over de bedrijfskoers in. Activistische aandeelhouders als Ackman kunnen door een toename van dit soort ‘passieve’ beleggers bij aandeelhoudersvergaderingen veel moeilijker steun krijgen voor hun voorstellen, zoals het vervangen van de bedrijfstop.

Toch bracht 2015 Ackman ook veel waar beleggers wél iets aan hebben, schrijft hij. Goede investeerders als hij hebben vertrouwen nodig, maar ook nederigheid. „En 2015 was goed voor het versterken van dat nederigheidsaspect.”