Tien jaar Federer-Djokovic: 22-22

De tennisklassieker heet tegenwoordig Federer-Djokovic. Donderdag aflevering 45 in Melbourne. Djokovic is favoriet.

Roger Federer moet hopen op een offday vanNovak Djokovic, die vorig jaar vijf van hun acht duels won. Foto’s Reuters/AP

De zon breekt door op het luxueuze tennispark van de Monte-Carlo Country Club, met fraai uitzicht op de Middellandse Zee. Roger Federer heeft er geen oog voor, getuige zijn norse blik. De nummer één van de wereld worstelt in de eerste ronde van het graveltoernooi met een vrij onbekende qualifier, een speler die zich via de kwalificaties plaatste voor het hoofdschema. Zijn naam: Novak Djokovic, 18 jaar.

Het is april 2006, de eerste officiële wedstrijd tussen de twee. Federer heerst die jaren, maar hij heeft het in Monte Carlo lastig met het wat iele Servische talent. De Zwitser raakt verstrikt in lange gravelrally’s, Djokovic kreunt en beukt, zet de onaantastbaar geachte Federer (24) onder druk. Federer wint na een gevecht van bijna twee uur in drie sets. Kort knikje van de meester richting Djokovic. „Good luck”, zegt de Serviër bij de handshake aan het net.

De allereerste clash, heerlijke wedstrijd, toen al.

Nu, bijna tien jaar later, staat ontmoeting nummer 45 op het programma, donderdagochtend Nederlandse tijd in de halve finale van de Australian Open. De twee ontlopen elkaar door de jaren heen weinig, zie de gelijke stand in de onderlinge wedstrijden: 22-22

Novak Djokovic versus Roger Federer, het is de wedstrijd waarvoor je goed gaat zitten, ook op een doordeweekse ochtend. De confrontatie die zelden teleurstelt: gedragen door klasse, drift, spektakel.

Het is hun vijftiende onderlinge duel op een grandslamtoernooi, het hoogste aantal tussen twee tennissers in het proftijdperk. Noem Djokovic-Federer gerust de nieuwe tennisklassieker, na Borg-McEnroe, Becker-Edberg, Agassi–Sampras, Nadal-Federer. Twee rivaliserende grootheden die in de topwedstrijden het beste in elkaar naar boven persen.

Wie is de favoriet?

De favoriet voor donderdag? Djokovic – het mannentennis zit in het Djokovic-tijdperk. De mentale voorsprong die hij vorig seizoen heeft opgebouwd op Federer is aanzienlijk.

Acht ontmoetingen in 2015, vijf keer won Djokovic, waaronder de finales van Wimbledon, de US Open en het officieuze WK. Oftewel: de Serviër wint de grote wedstrijden.

Voor Federer is het hopen op een offday bij Djokovic, zoals zondag toen hij tegen de Fransman Gilles Simon honderd onnodige fouten maakte.

Federer zal deze dagen zijn brandstoftank vol moeten gooien om op zijn 34ste nog één keer toe te slaan op een grandslamtoernooi – hij won er zeventien. De laatste was in 2012, op Wimbledon. De tijd begint te dringen. Dinsdag, na de zege op de Tsjech Tomas Berdych, was hij vol vertrouwen. „Ik kan alle jongens op de tour verslaan.” Net als tien jaar terug.

De nummer één tegen de nummer drie van de wereld

Djokovic vs. Federer: duel nummer 45