Tien jaar Federer-Djokovic: 22-22

De tennisklassieker heet tegenwoordig Federer-Djokovic. Donderdag is aflevering 45, Djokovic is favoriet.

Roger Federer (boven) verloor vorig jaar vijf van de acht duels van van Novak Djokovic.

De zon breekt door op het luxueuze tennispark van de Monte-Carlo Country Club, met fraai uitzicht op de Middellandse Zee. Roger Federer heeft er geen oog voor, getuige zijn norse blik. De nummer één van de wereld worstelt in de eerste ronde van het graveltoernooi met een vrij onbekende qualifier, een speler die zich via de kwalificaties plaatste voor het hoofdschema. Zijn naam: Novak Djokovic, 18 jaar.

Het is april 2006, de eerste officiële wedstrijd tussen de twee. Federer (24) heerst die jaren, maar hij heeft het in Monte Carlo lastig met het wat iele Servische talent. De Zwitser raakt verstrikt in lange gravelrally’s, Djokovic kreunt en beukt, zet de onaantastbaar geachte Federer onder druk. Federer wint na een gevecht van bijna twee uur in drie sets. Zuinig knikje van de meester richting Djokovic. „Good luck”, zegt de Serviër bij de handshake aan het net.

De allereerste clash, heerlijke wedstrijd, toen al.

Nu, bijna tien jaar later, staat ontmoeting nummer 45 op het programma, donderdagochtend Nederlandse tijd in de halve finale van de Australian Open. De twee ontlopen elkaar door de jaren heen weinig, in de onderlinge duels staat het 22-22.

Novak Djokovic versus Roger Federer, het is de wedstrijd waarvoor je goed gaat zitten, ook op een doordeweekse ochtend. De confrontatie die zelden teleurstelt, gedragen door klasse, drift, spektakel.

Het is hun vijftiende onderlinge duel op een grandslamtoernooi, het hoogste aantal tussen twee tennissers in het proftijdperk. Noem Djokovic-Federer gerust de nieuwe tennisklassieker, na Borg-McEnroe, Becker-Edberg, Agassi–Sampras, Nadal-Federer. Twee rivaliserende grootheden die in de topwedstrijden het beste in elkaar naar boven persen.

De favoriet voor donderdag? Djokovic – het mannentennis zit in het Djokovic-tijdperk. De mentale voorsprong die hij vorig seizoen heeft opgebouwd op Federer is aanzienlijk. Acht ontmoetingen in 2015, vijf keer won Djokovic, waaronder de finales van Wimbledon, de US Open en het officieuze WK. Federer is donderdag qua uithoudingsvermogen in het nadeel doordat er om drie gewonnen sets wordt gespeeld – standaard op de slams. Als het om twee gewonnen sets gaat, gebruikelijk op de kleinere toernooien, maakt hij meer kans.

Federer zal deze dagen zijn brandstoftank vol moeten gooien om op zijn 34ste nog één keer toe te slaan op een grandslamtoernooi. De laatste – zijn zeventiende – won hij in 2012 op Wimbledon. De tijd begint te dringen. Dinsdag, na de zege op de Tsjech Tomas Berdych, was hij vol vertrouwen. „Ik kan alle jongens op de tour verslaan.” Net als tien jaar terug.