Hoe ontstond het meest mysterieuze treinongeluk in de VS ooit?

Acht mensen kwamen om en er waren tweehonderd gewonden, van wie elf ernstig.

Foto Reuters/Bryan Woolston

De treincrash van Amtrak 188 bij Philadelphia vorig jaar was niet de dodelijkste in de geschiedenis van het bedrijf, wel de meest mysterieuze. Acht mensen kwamen om en er waren tweehonderd gewonden, waarvan elf ernstig. Meestal ligt de oorzaak voor de hand: een botsing met een andere trein of een fout in de motor. Dit ongeluk was echter een mysterie. The New York Times schreef een lang verhaal over de oorzaak.

Spoorwegmaatschappij Amtrak vervoert dagelijks 300 treinen over zo’n 34.000 kilometer spoor. Daaronder ook de lijn van Washington D.C. naar New York City, de route in kwestie. Tussen 2000 en 2014 is het aantal ongelukken met treinen van het bedrijf flink gedaald. Het is bovendien een veel veiligere manier van reizen dan met de auto. Toch ontspoorde Amtrak 188 en onderzoekers stonden voor een raadsel: er waren geen problemen met de trein of het spoor en machinist Brandon Bostian had niet gedronken of gebeld.

Simpele reden, ernstige gevolgen

Na meer onderzoek denkt Richard Beall, onderzoeksleider, de reden te weten. Bostian had een hoofdwond en is waarschijnlijk geraakt door een object dat door het raam is gevlogen. Hij is buiten bewustzijn geraakt en kon niet meer op tijd afremmen voor de scherpe bocht op de route. Het lijkt een ongeluk met een simpele reden en ernstige gevolgen, maar eentje die volgens Beall voorkomen had kunnen worden.

PTC-systemen hadden namelijk al meer ingevoerd moeten zijn. Positive Train Control is het gestandaardiseerde systeem van spoorwegen in de Verenigde Staten, dat bepaalt hoe hard een trein mag rijden. Amtrak 188 had dus via dat systeem af kunnen remmen, toen de machinist dat niet zelf kon.

Lees het hele verhaal The Wreck of Amtrak 188 van Matthew Shaer bij The New York Times (6453 woorden, leestijd: 28 minuten).