Een vriend van de vijand in het team

Een goede vriend van Novak Djokovic is sinds deze winter de trainer van Roger Federer. Een gewiekst plan van Federer om de Serviër te verslaan?

Roger Federer heeft in Melbourne de kwartfinales bereikt. Foto SAEED KHAN/AFP

Het zijn de stille jaren voor de doorbraak. 2005, Novak Djokovic is net achttien als zijn dominante vader Srdjan weer eens een coach ontslaat. Pa Djokovic komt met een slim alternatief, hij brengt zijn zoon onder bij een succesvolle tandem: de Italiaanse coach Riccardo Piatti en de Kroatische tennisser Ivan Ljubicic, in die jaren een wereldtopper. Met z’n drieën trekken ze bijna een jaar samen op; opkomend talent Djokovic kan zo onder hun vleugels toegroeien naar de top.

Het plan werkt. Djokovic leert veel van modelprof Ljubicic, die uitgroeit tot een soort mentor van de jonge Serviër. „Hij leerde steeds meer wat hij nodig had, hij groeide van de ervaring in de buurt van een topspeler”, zegt Ljubicic, destijds nummer drie van de wereld, in de biografie Novak Djokovic.

Djokovic klimt richting de topvijftig van de wereld, Ljubicic beleeft zijn beste periode in zijn loopbaan. In mei 2006 beëindigt Djokovic de samenwerking, hij wil een fulltime coach met wie hij één op één kan werken – nu ging de meeste aandacht van coach Piatti uit naar Ljubicic.

Djokovic stapt eruit en gaat samenwerken met coach Marian Vajda, met wie hij de laatste stap zet naar de top. De vriendschap met Ljubicic blijft. Beiden groeien uit tot sporthelden op de Balkan, mede door de eindzege in de Davis Cup: Ljubicic wint het landentoernooi in 2005 met Kroatië, Djokovic in 2010 met Servië.

Ze blijven contact houden. Ljubicic stopt in 2012 en gaat de Canadees Milos Raonic coachen, Djokovic heerst momenteel keizerlijk over het tennisrijk. „We zijn nog goede vrienden”, zei Ljubicic afgelopen zomer op Wimbledon. Maar het vreemde doet zich nu voor dat Ljubicic sinds vorige maand de nieuwe coach is van Roger Federer – een van de belangrijkste concurrenten van Djokovic.

Op de Australian Open, die maandag aan de tweede week begint, lonkt een confrontatie tussen Djokovic en Federer. Beiden plaatsten zich zondag voor de kwartfinales. Djokovic versloeg ondanks honderd onnodige fouten de Fransman Gilles Simon, na vijf sets: 6-2, 6-7, 6-4, 4-6 en 6-3. Hij speelt dinsdag tegen de snelle Japanner Kei Nishikori – bij een zege treft hij in de halve finale Federer.

Ja, het is gek voor Djokovic

De Zwitser overrompelde in een snel tussendoortje de Belg David Goffin (6-2, 6-1 en 6-4), in de kwartfinale wacht dinsdag de Tsjech Tomas Berdych. Tijdens zijn post-match interview keek Federer even omhoog naar zijn spelersbox in de Rod Laver Arena. Hij zocht de kale kop van Ljubicic. „Hij is al weg, hij is al aan het scouten voor het volgende duel denk ik”, zei Federer.

Het was de opvallendste trainerswissel in de winterse tennisstop. Djokovic erkende onlangs dat hij het gek vindt dat zijn goede vriend nu een van zijn grootste rivalen coacht. „Ja! Eerlijk gezegd, ja”, zei Djokovic bij het toernooi in Doha.

Is het een gewiekst plan van Federer, iemand uit de omgeving van Djokovic binnenhalen zodat hij met inside information de Serviër dit jaar wel in de grandslamfinales kan verslaan? Nee, er moet niet te veel achter gezocht worden ontkrachtte Federer. Hij heeft Ljubicic niet speciaal ingehuurd om Djokovic te verslaan. „Ik ken Novak al goed.”

Bij Federer kwam er een plek vrij in het coachingteam na het vertrek van Stefan Edberg, na. De Zweed zorgde voor nieuw elan in het spel van Federer: meer aanvallend, meer naar het net, beter volleren. Hoofdcoach blijft Severin Luthi – waar hij al sinds 2008 mee samenwerkt.

Het is de vraag wat generatiegenoot Ljubicic – vroeger een slimme, tactische speler – nog kan toevoegen. De move toont hoe dan ook aan dat Federer op zijn 34ste nog niet klaar is met vernieuwen. Het is nu voor het eerst dat hij een coach heeft waar hij vroeger nog tegen speelde. Hun onderling resultaat? 13-3, in het voordeel van Federer. Ljubicic heeft een meesterstudent.