Verval Rafael Nadal zet door in Melbourne

De Spanjaard verliest al in de eerste ronde. De snelle uitschakeling verrast de tenniswereld bijna niet meer. „Dit is pijnlijk.”

Rafael Nadal is uitgeschakeld. Foto REUTERS

Zet zijn prestaties in de laatste drie grandslamtoernooien op een rij en zie het verval bij Rafael Nadal: tweede ronde Wimbledon, derde ronde US Open, eerste ronde Australian Open. Nadal, de veertienvoudig grandslamwinnaar, die de tweede week van grandslamtoernooien niet meer haalt – het is de nieuwe realiteit.

„Het is een harde en pijnlijke nederlaag”, zei Nadal dinsdag in Melbourne nadat hij met 7-6, 4-6, 3-6, 7-6 en 6-2 verloor van zijn Spaanse landgenoot Fernando Verdasco.

De partij had wat weg van de thriller tussen de twee in 2009, destijds in de halve finale van de Australian Open. Die partij duurde 5 uur en 19 minuten en werd tot wedstrijd van het jaar uitgeroepen, Nadal won. Nu duurde de vijfsetter 4 uur en 41 minuten.

Het verval van Nadal werd vorig seizoen ingezet. Na een lange blessureperiode kon hij niet meer de aansluiting vinden bij Novak Djokovic, Roger Federer en Andy Murray – de topspelers waarmee hij jarenlang de ‘Big Four’ vormde.

De vechtlust was weg, ritme ontbrak, hij worstelde met zijn forehand. De laatste maanden leek Nadal terug te komen, hij klom van de tiende naar de vijfde plek op de wereldranglijst. Na een zwaar trainingskamp voorafgaand aan dit seizoen begon hij in Doha wisselvallig, hij haalde de finale waarin hij met 6-1 en 6-2 verloor van Djokovic.

Nadal, die in juni 30 wordt, werd op een grandslamtoernooi slechts één keer eerder uitgeschakeld in de eerste ronde. Dat was in 2013 op Wimbledon. Veelzeggend is dat de snelle uitschakeling van dinsdag de tenniswereld bijna niet meer verrast. De glorieuze dagen lijken achter hem te liggen. Al blijft hij een gevaar op gravel, zijn sterkte ondergrond.