Nieuwe stap VS in ‘oorlog tegen steenkool’

President Obama schort het voordelig leasen van grond voor steenkoolwinning op.

Verenigde Staten delven minder kolen

De Amerikaanse president Barack Obama heeft vrijdag aangekondigd dat hij Amerikaanse steenkoolmaatschappijen voorlopig geen toestemming meer geeft om federale grond te leasen voor ontginning – voor bedragen die volgens deskundigen ver onder de marktprijs liggen.

Hoewel de maatregel geen directe gevolgen heeft voor de kolenindustrie – die kan met de bestaande leasecontracten nog jaren door – is de symbolische betekenis ervan groot. Volgens The New York Times geeft de regering een signaal dat investeringen in kolenmaatschappijen riskanter worden. En dat terwijl in het afgelopen half jaar al verschillende grote Amerikaanse mijnbouwers faillissement hebben aangevraagd.

Het grondleaseprogramma – op basis waarvan zo’n 40 procent van alle steenkool in de VS wordt gewonnen – ligt al langer onder vuur. In het rapport Leasing coal, fueling climate change vroeg milieuorganisatie Greenpeace zich vorig jaar af of het leasen van grond om kolen te winnen wel te rijmen valt met Obama’s klimaatplannen.

Volgens Greenpeace is tijdens Obama’s presidentschap al 3,9 miljard ton broeikasgas uitgestoten op basis van kolen uit het leaseprogramma – dat is meer dan de uitstoot van 825 miljoen auto’s per jaar.

Obama kondigde deze week in zijn State of the Union-toespraak al aan dat hij de beweging „weg van vervuilende energie” wil versnellen. „In plaats van het verleden te subsidiëren, moeten we investeren in de toekomst”, zei de president. „Daarom zal ik druk uitoefenen om de manier waarop we omgaan met onze olie- en kolenreserves te veranderen, zodat die aansluit bij de kosten voor belastingbetalers en onze planeet.”

De kolenindustrie noemt het morrelen aan het leaseprogramma een „bijzonder dwaas idee”. De National Mining Association (NMA) wijst erop dat mijnbouwbedrijven bijna 40 cent van iedere dollar die ze verdienen aan belasting afdragen. Kolen zijn bovendien een goedkope brandstof. „De productiekosten verhogen om de ‘kolen in de grond te houden’ dient misschien de belangen van milieugroepen”, maar is volgens de NMA niet in het belang van consumenten en belastingbetalers.

Obama is voorstander van een stevig klimaatbeleid, maar wordt tegengewerkt door de Republikeinse meerderheid in het Congres. Daarom neemt hij alleen maatregelen waarvoor hij het Congres niet nodig heeft. Zo dwingt hij kolencentrales met een beroep op de Clean Air Act hun CO2-uitstoot fors terug te dringen.

Mijnbouwbedrijven zeggen dat ze door Obama’s ‘war on coal’ in de problemen komen. Begin deze week vroeg Arch Coal, het op een na grootste mijnbouwbedrijf in de VS, uitstel van betaling aan om een schuld van 4,5 miljard dollar weg te saneren. In augustus deed Alpha Natural Resources hetzelfde. En in mei vroeg Patriot Coal voor de tweede keer in drie jaar uitstel van betaling aan. Volgens Jeremy Nichols van natuurorganisatie WildEarth Guardians is er geen duidelijker teken dat „kolen op weg zijn naar de uitgang”.