VS in de ban van jackpot Powerball van $ 1.500.000.000

Het zijn gouden tijden voor Seung Kim. Hij is eigenaar van Patron Convenience Store, een winkeltje in Anacostia, een verpauperde wijk in Washington. Kim verkoopt drank, snoep en loten. Normaal is het rustig op dinsdagochtend, maar kijk nu eens! Vijf mensen staan in de rij, en het is nog vroeg. „Morgen wordt het nog veel drukker, dan staan ze aan het einde van de winkel.”

Powerball, daar komen de klanten voor. De trekking is komende nacht. Bij Powerball worden, net als bij de Nederlandse Lotto, zes getallen getrokken. Omdat de jackpot al sinds november niet is gevallen, is het bedrag gestegen naar anderhalf miljard dollar (na belastingen 930 miljoen dollar). Het is het hoogste jackpotbedrag dat ooit in de VS is uitgekeerd. De kans om te winnen is enorm klein: één op 292 miljoen. Toch heeft de Powerball-manie toegeslagen.

Rationeel is een loterij natuurlijk onzin. De kans dat een Amerikaan uit een hoge hoed met alle Amerikanen net zijn eigen naam trekt, is ongeveer net zo groot. Daarom moet er een illusie worden gevoed. „De industrie wekt de indruk dat mensen een loterij kunnen beïnvloeden”, zegt Sam Skolnik, die onderzoek deed naar gokken voor zijn boek High Stakes. Prefab-verhaaltjes voor de lokale tv-zenders over winnaars en geluksgetallen spelen een belangrijke rol. Die verhalen zijn allegorieën van de Amerikaanse Droom: ze voeden het typisch Amerikaanse optimisme dat iedereen in de wachtkamer zit voor een beter leven.

Volgens Skolnik moedigt de overheid gokken aan. Powerball is deels in handen van 36 staten, en over prijzen wordt flink belasting betaald. Omdat de inkomsten de laatste jaren terugliepen, maakten de staten het moeilijker Powerball te winnen. Maar het effect is omgekeerd: er doen meer mensen mee dan ooit.