Klimaat

IJsbergen tegen klimaatverandering

IJsbergen zijn een bron van voedsel voor algen en andere organismen. Zo helpen ze klimaatverandering af te remmen.

Ze zijn een signaal van klimaatverandering, de grote ijsbergen die afbreken van Antarctica. Maar ze zouden ook kunnen bijdragen aan het afremmen van klimaatverandering. Volgens een onderzoek in Nature Geoscience laten smeltende ijsbergen een gigantisch spoor van ijzer en andere voedingsstoffen achter voor algen en andere organismen in de oceaan.

Die algenbloei zorgt er vervolgens voor dat een grote hoeveelheid kooldioxide wordt geabsorbeerd en uit de atmosfeer verdwijnt. Volgens een schatting van de onderzoekers zouden zo tien tot veertig miljoen ton kooldioxide per jaar in de oceaan verdwijnen, de jaarlijkse uitstoot van een land als Zweden.

bemesting

Dat ijsbergen als ze smelten zorgen voor absorptie van kooldioxide is niet nieuw. Maar tot nu toe werd altijd gedacht dat het om een bescheiden effect ging. Volgens Grant Bigg, van de universiteit van Sheffield en een van de auteurs van het onderzoek, zijn de gevolgen van de ‘bemesting’ van de oceaan in enkele gevallen tot wel duizend kilometer van een ijsberg zichtbaar en gemiddeld:

‘We detected substantially enhanced chlorophyll levels, typically over a radius of at least four to 10 times the iceberg’s length, that can persist for more than a month following passage of a giant iceberg.’

Bigg en zijn collega’s gebruikten satellietbeelden van zeventien reusachtige ijsbergen (minimaal 18 kilometer lang) die tussen 2003 en 2013 zijn afgebroken van Antarctica. Gemiddeld drijven er steeds zo’n dertig van dat soort ijsbergen tegelijk in het gebied, die er jaren over doen om geheel te smelten – kennelijk doet de natuur ook aan een natuurlijke vorm van geo-engineering.

Tegen persbureau Reuters zei Bigg dat de door de mens veroorzaakte emissies van broeikasgassen met ongeveer 2 procent per jaar zijn gegroeid. ‘Zonder deze gigantische ijsbergen, zou dat 2,1 of 2,2 procent zijn’, aldus Bigg. Dat houdt de afbraak van ijs uiteindelijk dus niet bij. Die ijsmassa is in de afgelopen twee decennia met vijf procent afgenomen.

Blogger

Paul Luttikhuis

Buitenlandredacteur Paul Luttikhuis volgt op dit blog nieuws over klimaatverandering. Hij schrijft over sociale en economische gevolgen, over manieren waarop landen zich daarop voorbereiden, over nieuwe wetenschappelijke inzichten en over de onderhandelingen na ‘Parijs’. Regelmatig zullen gastauteurs hun licht laten schijnen op deze thema’s.