Panorama Marsdag van duinen die over de planeet wandelen

Curiosity, de verkenner die sinds 2012 op Mars rijdt, legde vast hoe duinen zich verplaatsen, onder invloed van de ijle planeetwind.

Nee, dit is geen foto van een gecrashte vrachtwagen in het Dakar-landschap van Zuid-Amerika. Deze duinen zijn van een andere planeet. Mars om precies te zijn. Het is een gedeelte van een 360-graden panorama dat is vastgelegd door NASA’s Marsverkenner Curiosity, die sinds augustus 2012 op Mars rondrijdt om geologisch onderzoek te doen. Het vertekende beeld van de achterkant van Curiosity op de voorgrond is het gevolg van de projectie van het panorama op een plat vlak. De duinen bevinden zich aan de noordwestkant van Mount Sharp, de berg op de achtergrond die Curiosity aan het bestijgen is. Hoog zijn ze niet. De top van het dichtstbijzijnde duin – ‘Namib’ gedoopt – steekt maar een meter of vijf boven de omgeving uit.

De afstand tussen het duin en de Marsverkenner is maar 23 meter. Beelden die door om Mars cirkelende ruimtesondes zijn gemaakt laten zien dat de duinen in dit gebied ‘wandelen’. Ze verplaatsen zich met een snelheid van ongeveer één meter per jaar. Curiosity moet onderzoeken hoe dit in zijn werk gaat.

Het kan hard waaien op Mars, maar de atmosfeer is uiterst ijl waardoor zelfs de hevigste stormen aanvoelen als een mild briesje. Dat er duinen zijn bewijst dat het toch hard genoeg waait om zand en stof te verplaatsen. Ook is de (geringe) zwaartekracht op de planeet sterk genoeg om de lijzijde van het duin te doen afkalven.

De hier afgebeelde lijzijde van Namib toont daar de sporen van.

Op de site van fotograaf en panorama-specialist Andrew Bodrov staat een interactieve versie van dit ‘Panorama Marsdag’: www.360cities.net/image/mars-panorama-curiosity-solar-day-1197