Als je topondernemer bent, zit je in dit netwerk

Zij richtte vijf jaar geleden FCN op: een exclusief netwerk voor topondernemers.

Wie lid is van het Founders Carbon Network van Merlin Melles kan bij de 06-nummers van alle andere vijfhonderd leden. Foto ROGER CREMERS

De naam bedacht Merlin Melles terwijl ze over de snelweg reed. „Ik zat in een sportwagen van carbon en toen schoot het me te binnen. Niet goud of platina, maar carbon moet het worden.” Vandaar dat haar exclusieve zakenclub Founders Carbon Network (FCN) heet. Founders verwijst naar leden als investeerder Marcel Boekhoorn en CoolCat-baas Roland Kahn: oprichters van een eigen bedrijf.

Melles (49) is getrouwd met de succesvolle textielondernemer Remt Melles. Zelf werkte ze ook jaren in de textiel, eerst in Londen en daarna bij bedrijven van haar man. Vervolgens ging ze als binnenhuisarchitect en organisator van liefdadigheidsevenementen aan de slag. Via dat werk, maar ook via societyfeesten en vakanties op Ibiza, leerde ze in twintig jaar zo ongeveer half ondernemend Nederland kennen.

Vijf jaar geleden besloot ze die contacten in een netwerk te bundelen en een soort privé-Linkedin voor ondernemend Nederland te beginnen.

Ik sprak veel ondernemers en mij bleek dat vrijwel niemand actief was op Linkedin en Facebook. Linkedin is veel te breed. Topondernemers houden dat helemaal niet bij joh. Dan moet je secretaresses erop zetten en dat schiet het doel voorbij.

FCN heeft inmiddels dependances in Azië en Brazilië. Vorig jaar kwamen daar Zuid-Afrika, Dubai en België bij. Duitsland staat op de planning. Wie lid is – kandidaten moeten door een ballotagecommissie én Melles worden goedgekeurd – krijgt een inlog voor de site en kan zo bij de 06-nummers van alle vijfhonderd leden. Van Boekhoorn tot Corendon-baas Atilay Uslu en Bavaria-topman Peer Swinkels aan toe.

Deze mensen kan je bijvoorbeeld ontmoeten als je lid mag worden van FCN:

Qua exclusiviteitgehalte en doelgroep doet FCN denken aan de Rotary en sociëteiten als de Koninklijke Industrieele Groote Club. FCN is alleen hipper en jonger. Melles hanteert de regel dat 40 procent van de leden jonger dan 40 moet zijn. Ze steekt veel moeite in de locaties waar ze bij elkaar komen: de Hermitage voor een ontbijt onder de schuttersstukken, diep in de tunnel van de Noord-Zuidlijn voor een borrel. „Je hebt de Rotary en allerlei businessclubs, maar daar heb ik nooit veel mee gehad. FCN is van nu, vol snelheid en dynamiek”, zegt Kahn van CoolCat.

Samen met Melles hangt hij ingelijst aan de muur van het FCN-kantoor aan het Vondelpark. Net zoals Joop van de Ende, dj Armin van Buuren, vastgoedbons Cor van Zadelhoff en nog tientallen anderen er hangen. Een wall of fame, die ze cadeau kreeg van haar drie kinderen. „Leuk hè. Hoe lief is dat”, vraagt Melles enthousiast.

Melles is over alles enthousiast. Altijd. Haar favoriete bijvoeglijke naamwoorden zijn prachtig, waarzinnig, super, geweldig en leuk. Sms’jes staan vol uitroeptekens, smileys en zijn vaak beduidend langer dan 160 tekens. „De eerste keer denk je: wat is dit? De tweede keer denk je: wow, wat een tof wijf. Dat enthousiasme is oprecht. Netwerken en mensen verbinden is haar hobby”, zegt advocaat Arjen Paardekooper van Blenheim Advocaten.

Waar die voorliefde voor netwerken precies vandaan komt? Melles denkt dat thuis in Aerdenhout de basis is gelegd. Moeder was talenlerares. Vader was wiskundeleraar en sterrenkundige en sprak Bulgaars, Mandarijn en Russisch. Na school runden ze thuis een bijlesinstituut waardoor het altijd volle bak was. „Ik kom uit een heel erudiet gezin. Door mijn ouders heb ik heel breed leren denken, mijn interesseveld breed gehouden en leren omgaan met alle soorten mensen, ook die met andere ideeën.”

Het netwerkvirus pikte ze op in de Verenigde Staten waar ze na de middelbare school naartoe ging en werkte als verkoopster op beurzen door het hele land. „Eigenlijk is FCN op Amerikaanse leest geschoeid. Een netwerk opbouwen, dat is daar al heel lang heel normaal.”

Warm bad

FCN runt ze zonder na te denken. „Op gevoel probeer ik de juiste mensen bij elkaar te brengen.” Leden selecteert ze met als uitgangspunt dat er een mix ontstaat van ondernemers met allerlei achtergronden, jong en oud.

Foto Roger Cremers

Dat maakt de kans groter dat de een de ander kan helpen. „Ik heb niets aan haantjes en egotrippers. Je komt in FCN als je een mooi bedrijf hebt, een mooi mens bent. FCN moet een warm bad zijn. Dan kun je op veel grotere hoogte komen.”

Dat laatste is wel heel letterlijk te zien op het jaarlijkse FCN-gala Jewel Awards. Melles pakt Corendon-baas Uslu bij de arm, loopt enkele meters tussen de borrelende mensen door, tikt oprichter Wessel Berkman van organisatieadviesbureau The Brown Paper Company op de rug en stelt de heren aan elkaar voor. Het resultaat? „Dat ik dit jaar mee mag bij het ophalen van een nieuw Corendon-vliegtuig. Dat lijkt me zó gaaf! Ik heb altijd al eens met een leeg vliegtuig willen vliegen”, zegt Berkman.

De gunfactor, noemt Melles dat. Daar draait FCN op. En die gunfactor neemt allerlei vormen aan. Als ze een handelsmissie organiseert naar China dragen leden uit zichzelf iets bij en vliegt commercieel directeur Ivan Menting van distilleerder De Kuyper een cocktailshaker en drank in om Elderflower-cocktails te maken.

Onderling verlenen de leden elkaar ook vriendendiensten. „Mijn vader had onlangs echt last van zijn hart. Zijn ziekenhuis zei dat hij zeker twaalf weken moest wachten op een scan en een foto. Dus toen heb ik cardioloog Igor Tulevski uit het netwerk gebeld en die had meteen plaats op zijn spreekuur”, vertelt advocaat Paardekooper.

Het bleek echt een spoedgeval te zijn. Vijf dagen later is mijn vader gedotterd.

Op zijn beurt helpt Paardekooper leden met juridisch advies zonder daar meteen een factuur voor te schrijven.

Al blijft FCN bovenal een businessclub waarvan het de bedoeling is dat het zakelijk iets oplevert. Regiodirecteur west Erik-Jan Ginjaar van hotelketen Postillion haalde ruim een jaar geleden op een handelsmissie van FCN 12 miljoen euro aan orders binnen uit het Verre Oosten. „Ik werd voorgesteld aan iemand van een hotelketen, we spraken en wisselden kaartjes uit. Ik was nog niet terug in Nederland of ik ben weer teruggevlogen naar Shanghai en heb een samenwerking met Jing Jang Hotels ondertekend om hun zakelijke reizigers hier onder te brengen.”

Volgens Melles is een van de krachten van FCN dat ze „geen halers die per se iets willen” in haar netwerk heeft. Daardoor kunnen de ondernemers ontspannen borrelen en netwerken. Dat wordt bevestigd door horecatycoon Won Yip die zo ongeveer alle horeca rond de Dam bezit.

Yip: „Je hebt vaak netwerkborrels waarbij je na afloop concludeert: zonde van mijn tijd. Als je een bepaalde positie hebt, kom je thuis met twintig visitekaartjes waar je niks aan hebt. Zeker vijf van een makelaar, een luxeautoverkoper en een IT-verkoper. Ik heb al huizen, een auto en een automatiseringssysteem, dus dat heb ik allemaal niet nodig. Bij Merlin lopen dat soort figuren niet rond en is het netwerken nuttig en ook nog eens gezellig.”

De vijfhonderd FCN’ers betalen 1.595 euro lidmaatschapsgeld per jaar. Volgens Melles blijft er met alle events en haar zes personeelsleden weinig van over. „Mijn achterban verklaart mij wel eens voor gek, maar ik doe het niet voor het geld. Ik vind het gewoon waanzinnig leuk.”

Met een nieuw initiatief is Melles wel wat commerciëler ingesteld: de Pearl Card. Die gaat ze ook buiten de FCN-leden beschikbaar stellen voor 400 euro per jaar. Het is een service waarbij er 24 uur per dag iemand klaarstaat voor het boeken van exclusieve hotels en reizen, maar ook voor bijzondere verzoeken. „Als jij ons belt, omdat je op zakenreis je trouwdag bent vergeten, zorgen wij dat er een cadeau klaarligt als jij landt op Schiphol.”

Dat lijkt erg op de exclusieve Centurion Card van American Express voor mensen die minimaal 21.000 dollar per maand uitgeven. Maar Melles wil veel verder gaan door een vertrouwelijke laag in te bouwen. „Als je vader alzheimer heeft en je directeur Philip Scheltens van het Alzheimercentrum van VUmc wilt spreken, regelen wij dat.”