Deze vader maakte een game over zijn terminaal zieke zoontje

In het spel ‘That Dragon, Cancer’ zie je hoe Ryan Green en zijn vrouw omgaan met de ziekte van hun zoontje Joel.

Still uit de game.

Ryan Green was eraan gewend om zijn emoties op een creatieve manier te uiten. Maakte hij eerst nog poëzie, films en kunst, in 2008 switchte hij naar het ontwerpen van games. Toen enkele jaren daarna zijn 1-jarige zoontje Joel werd gediagnosticeerd met terminale hersenkanker, was Green gesloopt. Hij besloot zijn gevoelens te uiten in een game over zijn zieke kind.

In een aangrijpende longread van Wired beschrijft Green hoe het videospel ‘That Dragon, Cancer’ tot stand kwam. In de eerste scène die hij ontwierp staat de speler in een ziekenhuiskamer waarin Joel ligt te huilen. Welke actie je ook onderneemt (wiegen, voeren, troosten), Joel stopt niet met huilen. Voor Green staat deze situatie symbool voor de machteloosheid die hij soms ervoer.

Een trailer van ‘That Dragon, Cancer’

Het was ook deze scène die onderdeel werd van een demo die gamers konden proberen op PAX Prime, de grootste expo voor videospellen in de Verenigde Staten. Mensen die de game “speelden” kwamen vaak zichtbaar aangedaan uit de cabine waarin de demo zich bevond. Een enkeling barstte zelfs in huilen uit.

De nieuwste aflevering van de podcast ‘Reply All’ besteedde aandacht aan het spel van Green:

Not-games

Bij games moet de speler doorgaans keuzes maken en een bepaalde logica ontdekken, waaruit lessen kunnen worden getrokken over de vrije wil, zingeving en tal van andere zaken. Green liet zich voor ‘That Dragon, Cancer’ inspireren door zogeheten ‘not-games’, spellen waarbij niet een specifiek doel hoeft te worden behaald of puzzel moet worden opgelost - om zo te ontdekken waar games nog meer toe in staat zijn.

Zo ziet het spelen van ‘That Dragon, Cancer’ eruit:

Joel overleed in 2014 op 4-jarige leeftijd. De game was toen nog niet af, maar twee dagen na de begrafenis ging Green alweer aan het werk. Hij besloot 70 procent van de game te herschrijven om zo de focus te verschuiven van de ervaringen van hemzelf en die van zijn vrouw en zicht primair te richten op scènes waarin Joel voorkwam.

Trailer van de documentaire ‘Thank you for playing’ over Green, Joel en het videospel:

Lees hier de longread A Father, a Dying Son, and the Quest to Make the Most Profound Videogame Ever (4.212 woorden, leestijd circa 17 minuten) op de website van Wired.