Hoe één advocaat de dodelijke defecten bij GM ontdekte

Lance Cooper onderzocht een dodelijk auto-ongeluk. Wat hij vond leidde tot het terugroepen van 30 miljoen auto’s.

Clarence Ditlow, directeur van het centrum voor autoveiligheid, houdt het gevaarlijke contactslot van General Motors omhoog. Foto Scott Applewhite / AP

Het regent flink als Brooke Melton in maart 2010 in haar auto stapt. Haar dienst in het ziekenhuis zit erop en ze heeft een verjaardagsfeestje bij haar vriend. Maar onderweg raakt ze de controle over haar Chevrolet Cobalt kwijt. Ze botst op een tegenligger en schiet van de weg. Kort daarna overlijdt ze in het ziekenhuis.

Voor de politie is de zaak duidelijk. Brooke reed te hard, het asfalt was drijfnat. Haar ouders geloven dat niet, schrijft Atlanta Magazine deze week in een boeiende reconstructie. Hun 29-jarige dochter was juist heel voorzichtig in het verkeer. Nog nooit kreeg ze een boete voor te hard rijden.

Na lang piekeren herinnert vader Ken zich dat Brooke een week voor het ongeluk klaagde over problemen met haar auto. Af en toe viel hij zomaar uit tijdens het rijden. Ze besluiten een advocaat in te schakelen. Hun verzekeringsbedrijf adviseert Lance Cooper, die in het verleden al vaker de strijd aanbond met autofabrikanten.

‘Ze houden iets voor je achter’

Hoewel Cooper aanvankelijk voorzichtig is, bijt hij zich uiteindelijk toch vast in de zaak. In het wrak van Brooke’s Cobalt kan hij geen enkel defect vinden. Totdat hij naar de contactsleutel kijkt: die kan door een lichte tik tegen een sleutelbos al in de ‘uit-stand’ schieten. In nieuwe auto’s is dat probleem verholpen.

Een deskundige zegt daarover tegen Cooper:

“I don’t understand it. I’ve done this long enough to know that GM knows something, and they’re not telling you.”

Een onbestuurbare auto

Met dat advies in zijn achterhoofd ontdekt Cooper stukje bij beetje een reusachtig probleem in de auto’s van GM. Als de wagens uitvallen, valt namelijk ook de stuurbekrachtiging uit en kunnen ze in het stuurslot schieten. Het gevolg is een onbestuurbare auto.

Hoeveel (dodelijke) ongelukken zijn veroorzaakt door het probleem is op dit moment nog niet duidelijk. Daarover wordt nog gestreden in de rechtszaal. Wel riep General Motors, de eigenaar van Chevrolet, alleen al in 2014 zo’n 30 miljoen auto’s terug vanwege mogelijke defecten.

Lees No Accident: Inside GM’s deadly ignition switch scandal bij Atlantic Magazine. (Leestijd 33 minuten, 6.700 woorden)