Proefvlucht China op Spratly’s wekt woede van Vietnam

China heeft tot woede van Vietnam een eerste proefvlucht uitgevoerd op een van de omstreden Spratly-eilanden in de Zuid-Chinese Zee. Onmiddellijk na de test met een burgervliegtuig op de 3 kilometer lange landings- en startbaan op Fiery Cross Reef diende Vietnam zaterdag een officieel protest in bij China.

„Dit is een ernstige inbreuk op de Vietnamese soevereiniteit over de Spratly-eilanden’’, aldus de Vietnamese regering. Vietnam, en ook Taiwan, Maleisië en de Filippijnen hebben in deze archipel ten noorden van Indonesië vliegvelden aangelegd, omdat zij, net als China, de verzameling riffen, rotsen en eilandjes claimen. Er zouden zich grote hoeveelheden olie en gas in dit zeegebied bevinden.

Maar vergeleken bij de Chinese bouwactiviteiten op Fiery Cross Reef, Subi Reef, Mischief Reef en Johnson Reef vallen die van de anderen in het niet. China breidt de eilanden stelselmatig uit en bouwt daar huizen en havens, zo blijkt uit luchtfoto’s.

De aanleg van het vliegveld op Fiery Cross Reef werd in april 2015 voor het eerst gemeld door Jane’s Defence Weekly. Volgens een Chinese woordvoerder gaat het om een vliegveld voor louter civiel gebruik. China ontkent dat er plannen zijn op de eilandjes radar- en raketinstallaties te bouwen. Het Vietnamese protest werd ongegrond genoemd omdat China meent de oudste rechten te hebben op de Spratly-archipel. In het najaar van 2015 bracht de Chinese leider Xi Jinping nog een officieel bezoek aan Vietnam om de communistische zuiderburen van de vreedzame bedoelingen van China te overtuigen. Daarin lijkt hij niet geslaagd te zijn.

Tegelijkertijd met de proefvlucht maakte China eindelijk bekend dat op de marine-scheepswerven in Dalian gewerkt wordt aan een tweede vliegdekschip. Al maanden circuleren er op internet wazige foto’s van het vliegdekschip in aanbouw. Het belangrijkste argument om de snel uitdijende Chinese vloot uit te breiden met een varend vliegveld van eigen makelij zijn de oplopende spanningen in de Zuid-Chinese Zee.