Tasmaanse duivel blijkt te lijden aan nóg een besmettelijke tumor

De Tasmaanse duivel, de laatst overgebleven soort van de roofbuideldieren, wordt nu bedreigd door twee soorten besmettelijke kanker. Foto Dan Himbrechts/EPA

Bij de Tasmaanse duivel woedt een tweede kanker die van dier naar dier uitzaait. De eerste besmettelijke kanker werd in 1996 bij die diersoort ontdekt. In 2014 bleek er nog een te zijn, schreven Australische en Britse onderzoekers vorige week in een PNAS-publicatie.

Die tweede variant is bij vijf dieren in het zuidoosten van Tasmanië gevonden.De Tasmaanse duivel leeft in het wild alleen op Tasmanië, een eiland ten zuiden van Australië. Het is de laatst overgebleven soort van de roofbuideldieren, maar hij dreigt nu uit te sterven door de tumoren.Besmettelijke kanker is zeldzaam. Er zijn kanker veroorzakende virussen (zoals HPV en hepatitisvirussen), bacteriën en andere micro-organismen.

Die micro-organismen zijn dan besmettelijk, niet de kankercellen. Kankercellen die zich in een nieuwe gastheer kunnen vestigen zijn tot nu toe alleen gevonden bij de Tasmaanse duivel, de hond en bij een bepaald schelpdier (de strandgaper). De tumor springt bij de Tasmaanse duivel makkelijk over omdat de dieren elkaar bij de paring en bij gevechten om een prooi vaak in de kop bijten. De tumor groeit in de bek en op de kop.

Op het oog is de nieuwe tumor niet te onderscheiden van de eerste. Maar de cellen verschillen genetisch zo sterk van elkaar dat het duidelijk om een nieuwe besmettelijke kanker gaat. De onderzoekers concluderen dat zo’n besmettelijke kanker in de natuur misschien wel vaker ontstaat dan tot nu toe werd gedacht en vaak onopgemerkt blijft.