Honden nemen snel elkaars emotie over

In een parkje in Palermo zagen onderzoekers hoe honden de vrolijke emotie van een andere hond vrijwel direct imiteren.

Mensen nemen makkelijk en snel een lach over van een ander, of een huilgezicht. Bij dieren is die emotionele imitatie veel minder algemeen. Het onwillekeurig overnemen van de emotionele uitdrukking van een ander leek tot voor kort beperkt tot mensen en andere primaten. Maar nu is emotionele imitatie ook vastgesteld bij honden, tijdens intensieve observaties van spelende honden in een parkje in Palermo.

Drie Italiaanse biologen beschrijven deze week in Royal Society Open Science hoe de honden in driekwart van de gevallen razendsnel (binnen een seconde) een spelhouding van een andere hond overnamen. Hoe beter de honden elkaar kenden, hoe gemakkelijker ze elkaars lichaamsuitdrukking overnamen.

De lichaamshoudingen waarmee honden hun spelbereide vrolijkheid tonen zijn de ‘ontspannen open mond’ en de ‘speelse buiging’ (voorpoten gebogen, hoofd laag, achterpoten hoog, kwispelen). Dreigende houdingen werden nauwelijks overgenomen, ook niet als ze lijken op spelgedrag, zoals de open mond die overgaat in bijten.

Het is een nieuwe stap in het onderzoek van empathie bij dieren, iets dat een paar decennia voor onmogelijk werd gehouden maar dat mede door het apenonderzoek van Frans de Waal de laatste jaren in een stroomversnelling is geraakt. Ook bij ratten lijken er aanwijzingen voor emotionele imitatie te zijn.

Het snel (en dus onbewust) overnemen van emotionele uitdrukken (zoals een glimlach) geldt in ieder geval voor mensen als een belangrijk sociaal communicatiemiddel. Als een mens een emotionele gezichtsuitdrukking aanneemt gaat hij zich ook een beetje zo voelen. Wie zijn mond in een glimlach forceert wordt ook echt vrolijker. Door snelle overname van andermans uitdrukking voel je dus snel wat hij of zij voelt. Of het bij honden ook zo gaat is niet bekend, maar de Italiaanse onderzoekers merkten wel dat honden die elkaars speeluitdrukking overnamen aanzienlijk langer met elkaar speelden dan andere honden dat deden.