Met prostituees en drank een gestolen schip heroveren: zo gaat dat

Per jaar worden duizenden vrachtschepen gestolen en ingezet voor criminele activiteiten. Sommige boten worden heroverd door bewakers om te kopen met alcohol of afleidingsmanoeuvres van prostituees.

Archiefbeeld van een Nederlands mosselschip. Foto Marco de Swart / ANP

De Amerikaan Max Hardberger wordt ingehuurd om vermiste vrachtschepen op te sporen. Zijn diensten zijn een laatste redmiddel; Hardberger wordt ingezet als het via officiële wegen niet is gelukt om een schip terug te krijgen. Vanaf het moment dat hij gaat speuren, gelden zijn regels. Hij gebruikt geen geweld of wapens, maar heeft bijvoorbeeld wel verschillende uniformen waarmee hij zich voordoet als haveninspecteur of lokale veiligheidsbeambte, met bijpassende visitekaartjes.

Journalist Ian Urbina van The New York Times sprak met hem en een aantal andere mannen in dit vakgebied en beschrijft in deze longread hoe zij te werk gaan in buitenlandse havens. Opdracht6gevers zijn meestal banken, verzekeraars of scheepseigenaren. Een interessant inkijkje in een schimmige wereld: de mannen begeven zich tussen Somalische piraten, illegale vissers, mensenhandelaren en drugssmokkelaars.

Bewakers omgekocht met drank

De Amerikaan reist voor zijn werk de wereld over en kiest per opdracht een passend “personage”. Zo deed hij zich in Griekenland voor als een geïnteresseerde koper, op Haïti stelde hij zich voor als havenmeester en in Trinidad verkleedde hij zich als schipper. Ook heeft Hardberger bewakers omgekocht met drank en lokale kapiteins afgeleid met prostituees. Zijn doel: aan boord komen van het schip dat hij probeert terug te halen en varen naar de 12-mijl-lijn (zo’n 20 kilometer) waar de diepe zee begint en de lokale regelgeving eindigt.

Urbina schrijft dat er per jaar wereldwijd tienduizenden schepen worden gestolen voor criminele activiteiten. De meeste worden niet teruggevonden, maar ingezet voor bijvoorbeeld mensensmokkel in Azië, het vervoeren van strijders in het Midden-Oosten of voor wapen- en drugssmokkel in de Cariben.

Heeft een eigenaar zijn schip toch op de radar, dan werken lokale - veelal corrupte - autoriteiten vaak niet mee. Lees hoe het Hardberger en zijn collega’s in zo’n situatie wel lukt om een schip te heroveren. Het artikel staat vol met smeuïge anekdotes.

Lees hier de longread Maritime ‘Repo Men’: A Last Resort for Stolen Ships (leestijd: 10 minuten).