Little Syria, ooit een prachtbuurt in New York

“Er speelden kinderen op straat. Mensen riepen naar elkaar vanuit geopende ramen. Als Amerikanen een kijkje kwamen nemen, waren de buurtbewoners heel gastvrij en gaven ze rondleidingen door de buurt.” Dit gaat over een verdwenen Arabische gemeenschap in Lower Manhattan, die ooit de liefkozende naam Little Syria droeg. Terwijl de Amerikaanse discussie over het al

Een Syrische bakker in New York rond 1910. Foto: George Grantham Bain Collection (Library of Congress).

“Er speelden kinderen op straat. Mensen riepen naar elkaar vanuit geopende ramen. Als Amerikanen een kijkje kwamen nemen, waren de buurtbewoners heel gastvrij en gaven ze rondleidingen door de buurt.” Dit gaat over een verdwenen Arabische gemeenschap in Lower Manhattan, die ooit de liefkozende naam Little Syria droeg.

Terwijl de Amerikaanse discussie over het al dan niet toelaten van Syrische vluchtelingen hoog oploopt, strijdt de New Yorkse stadsgids Todd Fine om dit stukje Arabische geschiedenis in de stad te bewaren.

Voor Britse krant The Guardian schrijven Ellen Brait en Mahita Gajanan erover in de longread Little Syria: New York preservationists fight for remains of historic cultural hub.

Arabische gevelteksten

Rond 1880 kwamen de eerste vluchtelingen uit Groot-Syrië, destijds nog onderdeel van het Ottomaanse Rijk, naar de Verenigde Staten. Het waren voornamelijk christelijke vluchtelingen die zich in het westelijke deel van Lower Manhattan vestigen - in de buurt van de East River en de Hudson. Rond Washington Street en West Street ontstond rond het einde van de negentiende eeuw een buurt met veel bedrijvigheid, Arabische gevelteksten, buurthuizen en een Syrische-Orthodoxe kerk.

Stadsgids Todd Fine vecht om deze historie te beschermen, maar vindt nog weinig respons bij cultuurinstellingen in de stad. Onder meer bij het 9/11 Museum, dat naast de aanslagen op het World Trade Center ook de geschiedenis van Lower Manhattan documenteert. De directie zei dat Fine te laat was met zijn aanvraag, en dat er geen plek meer was voor bijdragen uit Little Syria.

Fine vindt het belangrijk om de geschiedenis van Amerikaanse Arabieren te vertellen, omdat er volgens hem nog veel misverstanden bestaan over deze bevolkingsgroep.

‘We vechten nog’

De buurt werd rond 1940 grotendeels gesloopt, toen de tunnel tussen Manhattan en Brooklyn werd aangelegd. Na de onteigening vertrokken veel Arabieren naar buitenwijken in New York. De kerk staat op de lijst van beschermd stadserfgoed; een aangrenzend buurthuis en een appartementencomplex dreigen echter ten prooi te vallen aan de sloopkogel. Toch geeft Fine zijn strijd tegen de sloop niet op.

“We vechten nog, maar we zijn er heel bang voor.”

Lees hier over de geschiedenis van Little Syria en Fine’s gevecht om die te behouden (leestijd: 12 minuten).