Een microscoop van één dollar moet de wereld veranderen

De goedkope papieren Foldscope moet kinderen inspireren en gezondheidszorg goedkoper maken.

Screenshot The New Yorker

Biofysicus Manu Prakash kijkt door de lens van zijn uitvinding naar allerlei kleine dingen. Maar Prakash heeft meer voor ogen: met zijn papieren versie van een 350 jaar oude microscoop wil hij de wereld veranderen.

Zijn uitvinding, een vouwbare microscoop die minder dan één dollar kost, lijkt enorm op de eerste microscoop ter wereld. Die werd in Delft uitgevonden door Antoni van Leeuwenhoek. Het was een simpel ding, maar het liet hem dingen zien die nog nooit iemand had waargenomen.

Moderne microscopen zijn weliswaar een stuk beter, ze zijn ook veel duurder en kwetsbaarder dan die van Van Leeuwenhoek. Daardoor zijn ze buiten laboratoria bijna niet beschikbaar.

Prakash ervoer dit zelf toen hij op bezoek was bij een onderzoeksstation in Thailand. De moderne microscoop in het station was zo duur dat niemand hem durfde te gebruiken. Prakash ontwikkelde zelf een supergoedkope microscoop: de Foldscope. In een longread van The New Yorker vertelt Prakash uitgebreid over zijn uitvinding.

Eén dollar

De Foldscope is gemaakt van papier met een plastic lens. De microscoop kan in een kwartiertje in elkaar gezet worden en bevat een tweede lens, een led-lichtje en magneetjes waarmee het ding aan een smartphonecamera kan worden bevestigd. Voor minder dan één dollar is de Foldscope zo een simpele, maar effectieve microscoop waar kleine insecten en zelfs sommige bacteriën mee bekeken kunnen worden.

Prakash hoopt dat zijn uitvinding een revolutie in educatie en gezondheidszorg zal veroorzaken. Hij wil zijn microscopen ook in arme gebieden voor zoveel mogelijk mensen beschikbaar maken. Maar misschien gaat de Foldscope andere ontwikkelingsprojecten achterna, zoals het faliekant mislukte One Laptop Per Child. Is de Foldscope niet te slecht om nuttig te zijn?

Lees Through The Looking Glass bij The New Yorker (4.200 woorden, leestijd 17 minuten)