Emoji’s drukken vaak gemengde gevoelens uit. Maar welke?

Een hartje is positiever dan lachtranen

De emoji ‘gezicht met vreugdetranen’ werd in oktober door Oxford Dictionaries tot woord van het jaar uitgeroepen. Die zou het beste het karakter van 2015 weergeven. Het is ook de meest gebruikte emoji. Er zijn er meer dan duizend.

Vreemd genoeg is nu pas onderzocht welk gevoel mensen in dat ‘gezicht met vreugdetranen’ zien. Dat gevoel is redelijk positief, maar niet extreem. Emoji’s van hartjes, of ‘lachend gezicht met hartvormige ogen’ zijn bijvoorbeeld positiever. Dat schrijven drie Sloveense onderzoekers in een eerder deze maand verschenen PLOS ONE-publicatie.

Emoji’s (van het Japanse woord voor plaatje, e, en voor karakter, moji) zijn de kleine plaatjes van gezichtjes, dieren en dingen die mensen in onder meer tweets en whatsapp-berichtjes gebruiken. Ze worden wel gezien als het vervolg op de simpelere emoticons: emotionele gezichtsuitdrukkingen gemaakt van leestekens, zoals :-). Maar de betekenis en gevoelswaarde van emoji’s zijn minder eenduidig dan die van emoticons. Dat is niet alleen verwarrend voor gewone mensen, maar ook voor organisaties die de stemming op twitter willen bijhouden, bijvoorbeeld tijdens verkiezingen. Welk gevoel drukt een lachende drol in een tweet uit? Of een aapje met de pootjes voor de ogen?

De Slovenen keken naar 751 verschillende emoji’s in ruim 1,6 miljoen tweets in 13 verschillende Europese talen. In 4 procent van die tweets kwamen emoji’s voor. De onderzoekers vroegen 83 mensen om van de tweets in hun eigen taal de gevoelswaarde aan te geven: positief, negatief of neutraal. De emoji’s in die tweets kregen ook die gevoelswaarde. Die werd genoteerd met balkjes van vaste lengte, met een wisselend positief, neutraal en negatief deel. Zo is een oogopslag de gevoelswaarde van een emoji te zien.

Zwak punt is dat bij 5 van de 13 talen slechts één beoordelaar betrokken was. Dit onderzoek is dus meer de beschrijving van een methode en een notatiewijze dan de definitieve vaststelling van gevoelswaardes van emoji’s. Waarschijnlijk verandert de gevoelswaarde van sommige emoji’s in de loop van de tijd ook.