Ruimterace gaat nu tussen miljardairs

Het recente succes met een raket van SpaceX illustreert de ambities die technologiebedrijven in de ruimte hebben.

Rechtstandige landing van de eerste trap van Falcon 9 raket. Foto AFP/SpaceX

‘Welcome back, baby’, twitterde Elon Musk maandagnacht. Zijn bedrijf SpaceX is erin geslaagd om de eerste trap van een raket, die satellieten in een baan om de aarde bracht, weer veilig te laten landen vlakbij de lanceerplek op Cape Canaveral in Florida. Het is de eerste keer dat dat lukt tijdens een commerciële vlucht. En het was een lichtpuntje dat Musk wel kon gebruiken nadat afgelopen juni een vrachtraket ontplofte onderweg naar het ISS-ruimtestation.

Vorige maand lukte het een andere technologiemiljardair, Amazon-oprichter Jeff Bezos, ook al om een raket weer te laten landen. Alleen had die niet eerst een vracht afgeleverd buiten de dampkring. Bezos’ ruimtevaartbedrijf, Blue Origin, en SpaceX zijn verwikkeld in een ruimtewedloop. Hergebruik van de eerste trap van draagraketten is cruciaal voor zowel Musks als Bezos’ ambities in de ruimte. Normaal vallen dergelijke raketten na het afleveren van hun lading buiten de dampkring terug op aarde, meestal in zee. Ruimtereizen kunnen een stuk betaalbaarder worden als een belangrijk en duur deel van de raket veilig terugkeert naar de basis

Blue Origin lijkt zich meer te richten op ruimtetoerisme en SpaceX meer op vrachtvervoer, al doen beide geheimzinnig over financiële resultaten en verdienmodellen.

De wedloop tussen Bezos en Musk is een opvallend bittere, vooral van de kant van Egon Musk. Musk laat zich regelmatig laatdunkend uit over de technologie van Blue Origin. Ook hebben beiden conflicten over het wegkapen van elkaars werknemers.

Het einddoel van Elon Musk is het koloniseren van Mars. „Ik wil niet afhankelijk zijn van één planeet”, zei hij eerder dit jaar in een interview met NRC. Bezos op zijn beurt wil met Blue Origin zorgen voor „blijvende menselijke aanwezigheid in de ruimte”.

Die enorme ambities laten nog maar eens zien dat technologiebedrijven steeds meer concurreren met industrieën die tot voor kort het exclusieve domein waren van overheden. Musk werkt met zijn andere bedrijven Tesla en SolarCity bijvoorbeeld ook aan verduurzaming van de energievoorziening en van transport. Facebook en Alphabet bouwen internetnetwerken in arme landen.

Hun budgetten komen dan ook steeds dichter in de buurt van die van staten. De marktwaarde van Alphabet ging onlangs voorbij een half biljoen dollar (ruim 475 miljard euro). Dat is bijna het dubbele van de Neder-landse rijksbegroting.

Silicon Valley heeft de afgelopen jaren de ruimtevaart ontdekt als nieuwe industrie. Het gaat om bevoorrading en transportdiensten buiten de dampkring, het in een baan om de aarde brengen van satellieten, het ontwikkelen van kleine nanosatellieten, maar ook experimentele technologieën voor mijnbouw op asteroïden. Diverse Amerikaanse technologiebedrijven zijn er mee bezig. Ook medeoprichter van Alphabet Larry Page en medeoprichter van Microsoft Paul Allen investeren fors in ruimtevaart.