Hoe de VS een Mexicaanse drugsbaron oppakten

Veertien maanden lang volgde DEA-agent David Herrod een jacht omdat een beruchte drugsbaas erop zou kunnen zitten.

Javier Arellano Félix bij zijn arrestatie. Foto US Coast Guard

David Herrod, rechercheur bij de DEA (Drug Enforcement Administration), maakte jarenlang jacht op een Mexicaanse drugsbaas. Op zijn computer volgde hij veertien maanden lang een jacht genaamd Dock Holiday, omdat hij vermoedde dat een van de leden van een Mexicaans drugskartel de boot gebruikte voor vis- en duiktrips. Op het moment dat de boot buiten de territoriale watergrens zou gaan, zou de Amerikaanse kustwacht de boot kunnen aanhouden. Daar wachtte Herrod op. De Amerikaanse nieuwssite ProPublica reconstrueerde de Herrods jacht op de drugsbaas en maakte er een mooie longread over: Devils, Deals and the DEA (auteur: David Epstein).

Zo kwam de DEA de boot op het spoor

De DEA ontdekte in 2005 dat leden van het Mexicaanse drugskartel Arellano Félix Organization (AFO) van plan was een Amerikaanse boot te kopen. Om het schip uit Californië te kunnen volgen, plaatsten rechercheurs zenders op de boot, voordat deze werd gekocht. Vanaf dat moment kon Herrod het jacht volgen, en dat deed hij dan ook dagelijks.

Wie waren deze drugsbazen? Sinds het begin van de jaren ’90 maakten de broers Arellano de dienst uit bij een van de meest belangrijke knooppunten voor illegale drugshandel ter wereld: de grensovergang van Tijuana (Mexico) naar San Diego (Verenigde Staten). Regisseur Steven Soderbergh liet zich zelfs inspireren door de twee beruchte broers: in zijn film Traffic, met Michael Douglas en Benicio del Toro in de hoofdrol, heeft het kartel een grote rol. In de drugswereld stond de AFO bekend om zijn “innovatieve marteltechnieken” en absurde manieren om tegenstanders te laten verdwijnen, schrijft Epstein. Zo werkten er jongens voor het kartel die de “baseballista’s” werden genoemd. Dat klinkt een stuk sportiever en vriendelijker dan ze waren: baseballista’s zouden tegenstanders van het kartel hebben doodsloegen met honkbalknuppels.

De DEA maakte sinds 1992 jacht op de AFO en als jonge rechercheur was Herrod vanaf het begin betrokken bij het volgen van de leden van het kartel. In totaal is hij elf jaar bezig geweest met de broers. Lees in deze spannende longread (leestijd: 35 minuten) hoe het hem en zijn collega’s uiteindelijk lukt om een van de broers op te pakken.