Het mysterie van de overname

Een casinomiljardair kocht onlangs voor veel geld een kleine krant uit Las Vegas. Wat wil hij ermee? Dat weet zelfs de redactie niet.

Op de redactie van de Las Vegas Review-Journal heerst onzekerheid na een mysterieuze overname. Foto Jae C. Hong / AP

Het is de meest mysterieuze dagbladovername in de Verenigde Staten in jaren. Las Vegas Review-Journal, een van de invloedrijkste regionale kranten, is gekocht door casinomiljardair Sheldon Adelson. De magnaat, die zelf in het gokparadijs woont, betaalde twee weken geleden bijna 130 miljoen euro, bleek een paar dagen geleden.

De overname van de krant, die zo’n 200.000 lezers heeft, was aan alle kanten geheimzinnig. Niemand wist wekenlang wie de koper was, behalve dat het een bedrijf was met de naam News + Media Capital Group. Dit bedrijf is pas een paar maanden geleden opgericht, en geeft geen verdere informatie. Het bedrag was ongebruikelijk hoog: zeven keer zo veel als de winst in het afgelopen jaar (20 miljoen euro). De vorige eigenaar had er ooit 50 miljoen euro minder voor over.

Wie wilde zo graag een goedlopende, maar kleine krant hebben?

Veel media vermoedden meteen dat het Sheldon Adelson was. Hij ontkende, maar had de schijn tegen: hij heeft het geld en kent de macht van kranten. Hij is eigenaar van de grootste krant van Israël, die een effectief propagandakanaal is geworden voor de regering van Benjamin Netanyahu, een bondgenoot van Adelson.

De Las Vegas Review-Journal kan minstens zo effectief zijn. Het is de belangrijkste krant in ‘swing state’ Nevada, die een grote rol gaat spelen in de aanstaande presidentsverkiezingen. De libertaire krant wordt goed gelezen door Republikeinen. Adelson is een van de belangrijkste Republikeinse geldschieters, die in zijn eentje een kandidaat overeind kan houden. Met deze krant kan hij grote invloed uitoefenen op de Republikeinse voorverkiezingen én de landelijke verkiezingen van november 2016.

Maar Adelson bleef ontkennen, tot frustratie van de redactie van de krant. Redacteuren twitterden gefrustreerd een passage uit het ethisch handboek van de vakbond voor journalisten, waarin staat dat media maximaal transparant moeten zijn. Toen gaf de 82-jarige Adelson opeens toe. Hij was „trots om aan te kondigen” dat hij inderdaad de koper was.

Een deel van het mysterie was daarmee opgelost. Maar de waarom-vraag blijft onbeantwoord, en het lijkt ingewikkelder te liggen dan dat Adelson politieke invloed wil. Uitgerekend zijn eigen krant kwam eind vorige week met een spectaculair verhaal over Adelsons motieven; het zou te maken hebben met een rechtszaak waarbij hij betrokken is.

Een maand voordat de koop werd aangekondigd, kregen drie onderzoeksjournalisten een opmerkelijk verzoek van niet-genoemde leidinggevenden in de top van het krantenbedrijf. Ze moesten al hun werk laten liggen en een langdurig onderzoeksproject beginnen over drie lokale rechters. Twee weken lang moesten ze in de rechtszaal zitten en opletten of de rechters hun werk aankonden, er misschien vermoeid uitzagen of omstreden beslissingen namen. Eén van die rechters was Elizabeth Gonzalez, een lokaal bekende rechter.

Gonzalez en Adelson kennen elkaar. Sterker: ze behandelt een zaak waarin een oud-medewerker van Adelson hem van corruptie beticht. De zaak loopt nog, maar Gonzalez laat merken dat ze negatief over Adelsons rol in de zaak denkt. De drie journalisten schreven een stuk van 15.000 woorden – dat de krant nooit haalde. De krant suggereert nu dat Adelson achter de opdracht zat. Hij zou de rechter willen besmeuren met slechte publiciteit.

Er is iets wat de zaak nóg geheimzinniger maakt. Een klein regionaal krantje in Connecticut, aan de oostkust, schreef kort daarna opeens een groot, negatief verhaal over Gonzalez. De krant had geen enkele reden om over een rechter aan de andere kant van het land te schrijven. Bovendien: de auteur van het stuk is niet traceerbaar. Het heeft er de schijn van dat Adelson erachter zit, concludeert zijn eigen Review-Journal.

Onrust op de redactie van de krant lijkt nabij, nu de krant onomwonden stelling neemt tegen de nieuwe eigenaar. Adelson zelf laat in een verklaring, ook in zijn eigen krant, weten dat hij alleen nobele motieven heeft: „Wij geloven in deze gemeenschap, en we willen Las Vegas helpen een nog mooiere plek te worden.”